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2023

제주는 2023시즌 현대가 울산과 전북의 양강구도를 위협할 강력한 도전자로 지목됐다. 목표인 AFC 아시아 챔피언스리그 진출을 위해 연제운, 김승섭, 유리, 이기혁, 김형근, 헤이스, 임채민, 이주용 등 수준급 선수들을 대거 영입했다. 주장 최영준을 비롯해 구자철, 김동준, 정운, 안현범 등 주축 선수들까지 건재했던 제주는 개막 미디어데이에서도 예상 4강팀 중 하나로 많이 지목됐을 정도였다.

하지만 예상치 못한 암초를 만났다. 중원의 핵심 최영준이 2월 26일 수원FC와의 개막전에서 부상을 당하면서 전력 공백이 생겼다. 라커룸 분위기를 주도하고 선후배들도 잘 이끄는 주장이었기에 그의 빈자리는 컸다. 여기에 또 다른 키플레이어 이창민도 시즌 도중 병역 의무 이행을 위해 팀을 떠나면서 전력의 무게 중심이 흔들렸다.

순위표도 요동쳤다. 개막 후 5경기 연속 무승(2무 3패)의 부진으로 강등권까지 추락했던 제주는 6라운드 첫 승을 수확한 이후 5연승 포함 8경기 연속 무승(6승 2무)을 질주하며 리그 2위까지 올라섰다. 하지만 이후 17경기(1승 4무 12패)에서 단 1승만 거두는 데 그쳤고 결국 남기일 감독이 지휘봉을 내려놓았다. 여기에 사상 첫 FA컵 우승이 좌절되면서 위기감은 커졌다.

하지만 제주는 정조국 감독대행 체제에서 결코 무너지지 않았다. 1부리그 잔류를 위해 뭉치면 살고 흩어지면 죽는다는 '단생산사(團生散死)'의 정신으로 예전처럼 쉽게 무너지지 않은 팀으로 변모했다. 구단 역시 신중하게 차기 감독을 선임하는 과정을 밟으면서 정조국 감독대행이 2023시즌을 마무리할 수 있도록 전폭적인 지원과 배려를 아끼지 않았다.

위기 속에도 의미 있는 이정표도 세웠다. 4월 26일 광주축구전용구장에서 열린 광주FC와의 하나원큐 K리그1 2023 9라운드 원정경기에서 후반 31분 서진수의 선제골을 앞세워 1-0 승리를 거두며 K리그 통산 팀 500승 금자탑을 세웠다. K리그 원년 멤버인 제주는 울산, 포항, 서울, 부산에 이어 K리그 역사상 5번째 업적을 달성했다.

그라운드 위에 새로운 희망도 피어올랐다. 지난해 10월 음주운전 차량에 의해 교통사고를 당했던 유연수가 오랜 고심 끝에 축구화를 벗기로 결정하자 제주는 11월 11일 서울전에서 그를 위해 특별한 은퇴식을 열었다. 제주는 1년 만에 다시 제주월드컵경기장을 돌아오는 유연수를 위해 팬들과의 많은 교감을 나눌 수 있도록 배려했고, 많은 팬들은 유연수의 희망찬 미래를 진심으로 응원했다.

무엇보다 팬들의 뜨거운 성원이 없었다면 불가능한 일이었다. 올 시즌 19차례 리그 홈 경기에서 무려 114,015명의 관중이 제주월드컵경기장을 찾았다. 경기당 평균 관중 6,000명으로 지난 시즌 경기당 평균 관중 3,151명 대비 무려 90.4%의 증가율이 기록했다. 이에 제주는 쾌적한 관람 문화를 위해 경기장 정비 및 W석 지정좌석제를 실시하는 등 관중 증대에 따른 서비스의 질적 향상에도 힘썼다.

2022

다사다난(多事多難)한 한 해였다. 제주는 2022시즌 개막을 앞두고 최영준, 윤빛가람, 김주공, 이지솔, 김동준, 안태현, 조나탄 링을 영입하며 전력의 무게감을 더했다. 여기에 제주의 레전드인 구자철까지 합류하면서 현대가 울산과 전북의 양강구도를 흔들 수 있는 강력한 다크호스로 부상했다. 하지만 부상과 부침으로 정상적인 전력을 가동하지 못했다. 특히 타이트한 일정은 제주의 발목을 계속 잡았다. 2022 카타르 월드컵 영향으로 역대 가장 빠른 지난 2월 막을 올린 하나원큐 K리그1 2022는 주중과 주말 경기를 병행하는 빡빡한 일정을 소화했다. A매치 휴식기도 존재했지만 주중-주말 경기로 이어지는 강행군에 제주는 버스-비행기-버스로 이어지는 장거리 원정까지 감당해야 하는 제주의 입장에선 유독 힘든 한 해였다.

시련은 있어도 포기하지 않았다. '제주는 하나다!'라는 팀 구호 아래 원팀으로 뭉친 2년 연속 파이널A 무대에 진출했다. 파이널라운드에 진입한 제주는 최종 목표인 아시아축구연맹 챔피언스리그 (ACL) 진출을 위해 박차를 가했다. 파이널라운드 결과는 2승 3패. ACL 진출이 좌절됐고, 최종전을 앞두고 교통사고 악재가 찾아왔지만 울산전 승리와 쾌유 기원 세리머니에서 팬들은 새로운 희망을 봤다. 남기일 감독은 연장계약을 통해 지도력을 인정 받았다. 선수 육성에도 높은 평가를 받았다. '한국판 제이미 바디' 김범수가 바로 그 결실이다. 지난해 7부리그, 올해 4부리그에서 뛰었던 무명 선수' 김범수를 직접 테스트 끝에 영입했다. 김범수는 예상과 달리 즉시 전력감으로 자리매김했고, 남기일 감독은 선수를 보는 탁월한 안목을 자랑했다.

코로나19 팬데믹 이후 주황색 물결도 넘실거리기 시작했다. 4월 23일부터 K리그가 코로나19 대응 메뉴얼 운영을 중지하고, 관련 제한 사항을 대부분 해지하면서 관중과의 거리가 더욱 가까워졌다. 이에 발맞춰 제주는 직관의 즐거움을 더해줄 다양한 시도를 아끼지 않았다. K리그 최초로 홈 구장 공공 Wi-Fi를 활용하는 온라인 플랫폼 기반의 장내 축구 몰입 콘텐츠 <스마트-스타디움, #내 손안에 전광판>이 대표적이다. 지난해 첫 런칭한 데 이어 올해 7월 업그레이드를 가하며 ‘최초’라는 타이틀에 안주하지 않았다. 특히 '선수카드 수집' 도입은 축덕(축구 덕후)이라면 절대 놓칠 수 없는 치트키였다. 높은 퀄리티와 뛰어난 디자인으로 소장 가치를 높였다. 구단 제휴 매장에서의 선수 카드 획득은 지역상권과의 상생을 담고 있어 의미가 있었다.

제주의 노력은 주황색 빛을 발했다. 올 시즌 19차례 홈 경기에서 총 59,884명이 제주월드컵경기장을 찾았다. 평균관중은 3,151명. 특히 10월 16일 전북 현대와의 홈 최종전에서는 올 시즌 최다관중인 6,052명이 운집했다. 많은 관중과 함께 시너지를 낼 수 있는 ESG(환경·사회·지배구조) 활동에도 더욱 노력을 아끼지 않았다. 제주는 7월 2일 FC서울과의 홈 경기를 K리그 최초 탄소중립 축구경기로 진행했다. 이날 제주 선수단은 휠라코리아에서 특별 제작한 재생 서드 유니폼 '해녀 삼춘'을 착용했고, 유니폼 원단은 팬들이 '그린포인트 제도'를 통해 팬들이 직접 모은 페트병을 재활용, 국제적인 재활용 GRS 인증을 받은 원료 및 환경 보호 섬유를 사용했다.특히 K리그를 넘어 프로스포츠 전반에서 사회적 책임 이행과 지역사회 상생협력의 좋은 롤모델을 제시했다는 점에서 많은 박수를 받았다.

결실도 맺었다. 제주는 10월 24일 하나원큐 K리그 2022 대상 시상식에서 친환경 캠페인을 펼친 팀에게 수여되는 '그린 위너스상'을 수상했다. 제주는 그린위너스상 수상만 만족하지 않고, 앞으로도 K리그의 탄소중립리그 프로젝트 실현에 앞장설 계획이다. 또한 지속적인 ESG 경영을 추진하기 위해 탄소배출 저감 활동을 적극 진행한다. 주민규는 아쉽게 첫 토종 득점왕 2연패에 실패했지만 2년 연속 베스트11에 선정됐다. 오늘의 아쉬움이 또 다른 기대감과 희망으로 변화하는 새로운 스토리의 서막을 알리는 순간이었다.

2021

목표했던 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그 진출은 아쉽게 무산됐지만 최선을 다한 2021시즌이었다. 2020년 K리그2 정상과 함께 1부리그로 승격한 제주는 착실한 전력 보강과 함께 2021시즌 개막을 앞두고 '우승 후보' 전북과 울산, 두 현대가의 아성을 위협할 수 있는 '다크호스'로 손꼽혔다. 시작은 나쁘지 않았다. 지난 4월 21일 서울과 홈 경기에서 2-1 역전승을 거두며 리그 3연승에 성공했지만 4월 24일 포항 원정 0-0 무승부 이후 8월 14일 울산과의 홈 경기(2-2 무)까지 12경기 연속 무승(6무 6패)라는 깊은 부진에 빠졌다. 순위는 9위까지 하락했다. 이대로 무너질 수 있다는 위기감이 엄습했다.
물음표가 다시 느낌표가 되기까지 시련은 있어도 쓰러지지 않았다. 8월 18일 서울 원정 1-0 승리를 시작으로 10월 24일 전북전(2-2 무)까지 총 10경기에서 6승 2무 2패라는 경이로운 성적을 거두며 리그 5위로 쉽지 않았던 파이널 A행에 진출하는 기염을 토했다. 파이널 A 무대에서 제주는 3승 2패를 기록했다. 특히 두 차례 홈 경기에서 수원 삼성과 수원 FC를 모두 격파하며 홈팬들에게 강한 인상을 남겼다. 리그 4위로 마치며 2021시즌 목표였던 ACL 진출 가능성도 열어놓았다. 하지만 3위 대구가 FA컵 우승에 실패하면서 제주의 꿈은 아쉽게도 물거품이 됐다. 그래도 잘싸웠다. 끝까지 최선을 다했기에 후회없는 시즌이었다.
선수단과 프런트, 서로에 대한 끈끈한 믿음과 지원이 있었기에 가능한 일이었다. 그리고 그 중심에는 '진짜 리더'인 남기일 감독이 있었다. 남기일 감독은 지난해 K리그2 정상을 이끈데 이어 올해 감독 커리어 첫 파이널 A까지 진출하며 '승격전도사'에서 '강팀 메이커'로 거듭났다. 그 과정에서 암초가 존재하기도 했지만 '진짜 리더'가 되기 위한 끈임없는 고민으로 위기를 기회로 돌려세웠다. 지난해 K리그2 감독상에 이어 10월 이달의 감독상 수상까지. 이는 결코 우연이 아니다.
남기일 감독은 2009년 경희대 스포츠 경영대학원에서 학위를 취득한 '축구선수 1호 박사'다. 논문 주제는 '프로축구 지도자의 리더십 유형에 따른 조직유효성 결정 요인에 관한 연구'. 특히 그가 연구했던 '변혁적 리더십'은 선수들의 가치 체계와 신념을 변화시켜 목표를 달성하게 만드는 힘으로 제주 선수단 전체에 긍정적인 영향을 끼쳤다. 강력한 카리스마로 선수단을 장악하고 이끌어가는 강성 지도자로 알려졌지만 알고보면 누구보다 부드러운 카리스마를 갖고 있다.
주장 주민규는 "남기일 감독님은 선수들이 믿고 따를 수 있는 '진짜 리더'다. 경기장에서는 강렬한 카리스마로 선수들의 부담감을 대변하고, 선수 개개인이 더 높은 목표에 도달할 수 있도록 동기부여를 해준다. 그라운드 밖에서 선수들을 정말 잘 케어해주신다. 12경기 연속 무승에도 ?감독님은 다르게, 좋게, 차분하게 선수들을 대하시며 부담을 안 주려고 하셨다. 그 덕에 선수들이 하나가 됐고 반전이 일어났다"라고 말했다.
수비 위주의 축구라던 인식도 불식시켰다. 앞서 스쿼드가 탄탄하지 못했던 팀들을 이끄는 과정에서 타이트한 경기력으로 수비 축구를 구사한다는 이미지가 강했지만 탄탄한 지원을 등에 업은 제주에서 어떠한 발자취를 남길지는 축구계의 큰 관심사였다. 알고보면 남기일 감독만큼 공격에 진심인 지도자가 없다. 탄탄한 스쿼드를 보유한 제주를 만나면서 잡을 팀은 확실히 잡고, 연패를 쉽게 허용하지 않는 안정감에 시간이 갈수록 화력이 뜨거워졌다.
특히 2016년 광주 시절 정조국의 토종 득점왕 수상을 견인했던 남기일 감독은 5년 만에 다시 득점왕을 배출했다. 그 주인공은 바로 주민규다. 2021시즌 주민규는 K리그1에서 가장 치명적인 피니셔였다. 올 시즌 34경기에 출전해 22골 1도움을 기록하며 득점왕을 차지했다. 득점 루트도 다양했다. 22골 중 7골(32%)을 헤더로 만들었다. 수원FC전에서는 K리그 통산 12번째 100호골 고지에 오르는 기염도 토했다. 시즌을 치르는 동안 경기MVP 10회(1위), 라운드 베스트 11 8회(1위)에 선정됐다.
주민규의 득점왕 등극은 의미가 크다. 2016년 정조국(당시 광주FC) 이후 국내 선수로는 5년 만에 득점왕에 이름을 새겼다. 더불어 정조국의 K리그1 국내 선수최다골 기록(20골)을 갈아치웠다. 그 결과 하나원큐 K리그 대상 2021 시상식에서 베스트11 공격수로 선정되며 2관왕을 차지했다. 2관왕을 차지한 주민규는 “부족한 제가 이 상들을 받을 수 있었던 이유는 동료들이 있었던 덕이다. 감사하다는 말씀드리고 싶다. 감독님, 코치진에게도 감사하다”라고 말했다.
이 모든 성과는 제주의 12번째 선수인 제주도민의 성원과 관심이 없었다면 불가능한 일이었다. 올해도 제주월드컵경기장은 코로나 19 여파에도 주황색 물결로 가득 채워졌다. 특히 파이널 A 진출의 분수령이었던 10월 24일 전북과의 홈 경기의 입장티켓 선착순 3,000석은 조기 매진됐다. 지난해 수원FC와의 '사실상의 결승전'에서 짜릿한 승리와 함께 K리그2 최초 매진과 2020시즌 K리그2 최다 관중까지 기록했던 제주는 또 다시 팬들과 함께 새로운 이정표를 썼다.
사회공헌 활동도 적극적으로 참여했다. 제주는 10월 24일 전북전에서 팬들과 함께 만든 플라스틱 재생 유니폼 ‘제주바당’을 선보였다. 그동안 재생 유니폼이 여럿 선보였지만 제주의 재생 유니폼은 팬들이 직접 페트병을 모았다는 점에서 더 의미가 크다. 시즌 종료까지 제주 팬들이 모은 페트병은 무려 69,499개. 목표치였던 5,000개를 상회했다. 이 페트병을 위로 세우면 한라산 약 7배 높이(13,899m)이다. '제주바당'을 만나 주황색 물결은 더 진해졌다.
경기장 내 팬서비스에 있어서도 새로운 패러다임을 제시했다. K리그 최초로 홈 구장 Wi-Fi를 활용하는 웹사이트(온라인 플랫폼) 기반의 장내 축구 몰입 콘텐츠 <스마트-스타디움, #내 손안에 전광판>을 선보인 것이다. 경기장에서 공공 Wi-Fi를 연결하면 별도의 어플리케이션 설치 혹은 회원가입 없이 QR코드 스캔만으로 피지컬 데이터와 그래픽을 활용한 실시간 경기분석, 벤치/터널캠을 통한 현장에서의 생생한 장면, 실시간 사진, 경품 이벤트 등 축구 몰입 콘텐츠를 다수 제공한다.
그동안 프로스포츠의 발전은 전광판 운영과 맞닿아 있지만, 90분간 치열하게 경쟁이 펼쳐지는 축구라는 종목 특성상 전광판 운영에 한계가 있었다. 이러한 한계를 모바일이란 공간 안에서 극복했다는 점이 강점으로 꼽힌다. 무엇보다 한국프로스포츠협회 공모사업으로 제주월드컵경기장 전역에 설치된 고성능 Wi-Fi를 단순 사용하는데 만족하지 않고, ‘어떻게 사용할 것이냐’에 대한 고민으로 한단계 발전시켜 사업을 추진했다는 점과 사용자의 진입 장벽은 낮추고, 만족도는 높였으며, 경기 분석 정보 제공 등 IT기술을 활용해 경기장에서만 소비할 수 있는 프리미엄 콘텐츠를 제공한다는 점에서 의미가 있다.
2021시즌 마지막 여정도 팬들과 함께 했다. 12월 5일 전북과의 최종전을 앞둔 제주는 선수단 사기 진작은 물론 코로나 19 여파로 원정경기 관람이 쉽지 않은 제주 팬들을 위해 색다른 이벤트 '스크린 원정대'를 준비했다. 멤버십 회원 등 대상으로 우선 신청 접수를 받은 결과 단 3시간 만에 매진됐다. 올 시즌 멤버십, 스마트 스타디움-내 손안의 전광판, 그린포인트 등 열성 참여자 우선 혜택을 줬던 제주는 또 다시 팬 밀착 마케팅에 성공했다.

2020

2020년 시작은 모든 것이 불투명했다. 코로나19 확산으로 제주유나이티드(이하 제주)의 3월 1일 수원 FC와의 홈개막전을 포함한 일정 전체가 잠정 연기됐다. 하지만 제주는 코로나19 예방에 총력을 가하면서 팬을 위한 진심의 온도를 더했다. 'Trust(믿음)', 'Together(함께)', 'Tomorrow(미래)'라는 마케팅-PR 콘셉트 아래 <처음부터 끝까지 실전처럼, D-DAY 프로젝트>, <제주 4.3 희생자 추모 유니폼 공개>, <플라워 버킷 챌린지 동참>, <스테이 앳 클럽하우스 챌린지> 등 팬친화 및 지역 밀착을 위한 사회적 가치를 실현했다.
따뜻한 팬심의 머금은 제주의 봄은 단단한 콘크리트를 뚫고 나온 민들레처럼 늦은만큼 더 반가웠다. 5월 9일 서울이랜드를 상대로 홈 개막전을 가졌다. 정부의 ‘사회적 거리두기’ 방침에 따라 무관중 경기로 펼쳐졌지만 새롭게 선보인 팬서비스 콘텐츠 '제주적 직관 시점'으로 직관의 갈증을 해소했다. 다수의 직캠 카메라를 확보해 단순히 경기 화면만 담는게 아니라 경기장 여기저기서 벌어지는 일들을 포착해 직관의 즐거움이 팬들에게 생생하게 전달했다. 팬들의 반응도 뜨거웠다. 서울이랜드전부터 첫 선을 보인 '제주적 직관 시점'은 2만 뷰를 넘겼다.
우승으로 가는 여정은 쉽지 않았다. 제주는 K리그2 우승 후보라는 평가가 무색하게 올 시즌 개막 후 3라운드까지 1무 2패의 부진에 빠졌다. 주축 선수들의 부상 및 퇴장 등 여러가지 악재가 겹치며 쉽사리 승수를 쌓지 못했다. 하지만 제주는 5월 26일 운명의 부천 원정에서 극적인 1-0 승리를 거뒀고 이후 4연승으로 물음표를 지웠다. 강팀의 면모를 되찾은 제주는 8월 1일 전남전(1-1 무) 이후 11월 7일 충남아산전까지 16경기 연속 무패(12승 4무)라는 경이로운 성적과 함께 K리그 정상에 올랐다. 이는 K리그2 올 시즌 최다 연속 무패 기록이다.
제주는 2020시즌 K리그2 전 구단을 상대로 승리를 거뒀다. 연속 득점 기록도 압도적이다. 5월 23일 대전전(2-3 패) 이후 이날 경기까지 25경기 동안 매 경기 득점에 성공했다. 공민현이 팀내 최다 공격포인트 12개(9골 3도움)를 기록했으며, 김영욱은 7개 도움으로 리그 최다 도움 1위를 달성했다. 화끈한 공격력뿐만 아니라 수비까지 안정감을 더하면서 리그 최소 실점(23실점)을 기록하며 우승의 자격을 증명했다. 특히 역대 K리그2 최소 패배(3패, 기존 2013년 상주 상무 4패)라는 신기록까지 달성하며 2020시즌을 해피엔딩으로 마무리했다.
코로나19 여파에도 식지 않은 팬심 역시 K리그2 최고였다. 연맹의 가이드라인에 따라 유관중 전환 준비를 마친 제주는 8월 1일 전남전부터 첫 유관중 경기를 치렀다. 관중 입장 허용 인원은 각 경기장 수용인원의 10%로 제한됐고, 경기장 내 감염위험도가 높은 응원도 금지됐지만 팬들의 발걸음은 끊이지 않았다. K리그2 우승의 향방을 가늠할 빅매치였던 10월 24일 수원FC전에서는 선착순 2,000석이 모두 매진됐다. K리그2 최초의 매진이었다. K리그2 우승을 확정지은 11월 1일 서울이랜드전에는 경기 당일 1,701의 관중(유료관중)이 찾았다. 2020시즌 K리그2 최다 관중이었다.
'K리그2 위너' 제주는 K리그2 대상 시상식에서도 주인공으로 우뚝 섰다. 최다 승격(3회) 기록 보유자인 남기일 감독은 커리어 첫 감독상을 수상했다. 혜성 같이 등장했던 유스 출신 유망주 이동률은 K리그2 초대 영플레이어상을 거머쥐었다. 정조국은 공로상을 끝으로 화려했던 18년 동안의 프로선수 생활을 마무리했다. 김영욱은 도움 7개로 최다도움상을 수상했다. BEST 11에는 오승훈, 안현범, 정우재, 정운, 공민현, 김영욱, 이창민 등 무려 7명의 수상자를 배출했다. 말그대로 제주의,, 제주에 의한, 제주를 위한 2020시즌이었다.

2019

2019년은 제주유나이티드(SK 에너지 축구단, 이하 제주)에게 있어 시련의 연속이었다. 제주월드컵경기장 보수 문제로 2019시즌 개막 후 원정 6연전을 치렀던 제주는 4무 2패로 부진했다. 4월 13일 전북 현대를 상대로 홈 개막전에서 승리를 노렸지만 0-1 아쉬운 패배를 당했다. 이후 제주는 강릉시청을 꺾고 FA컵 16강에 진출했지만 리그 3연패의 깊은 수렁에 빠졌고 결국 조성환 감독이 자진 사임했다. 조성환 감독을 대신해 최윤겸 감독이 제 15대 감독으로 선임됐다.
최윤겸 감독은 구단을 위해 헌신했던 구단 레전드였다. 1986년 제주 전신인 유공 코끼리 축구단에서 데뷔해 1992년 은퇴하기 전까지 (162경기 출전, DF) 구단을 위해서만 뛰었다. 현역 은퇴 후에도 구단 트레이너, 코치를 역임하였고 2001년에는 제 6대 감독으로 선임되는 등 제주축구의 철학을 누구보다 잘 이해하고 있었다. 최윤겸 감독은 5월 4일 경남을 상대로 감독 데뷔전 승리와 리그 첫 승이라는 두 마리 토끼를 잡으며 분위기 반전에 성공했다.
하지만 5월 15일 상주와 FA컵 16강전에서 승부차기 혈투 끝에 아쉬운 패배를 당했고 다시 부진에 빠졌다. 위기에 빠진 제주는 '살아있는 전설' 조용형이 플레잉코치로 복귀한 것을 시작으로 이근호(전북 임대), 남준재(인천 맞트레이드), 김대호(자유계약), 최규백(V-바렌 나가사키 임대), 오사구오나, 임상협(수원 임대), 오승훈 등 즉시 전력감을 영입했고 안현범, 김지운, 윤빛가람, 백동규가 군 복무를 마치고 연이어 팀에 복귀하면서 다시 기대감을 키웠다.
파이널 B그룹 일정에 돌입한 제주는 상주 원정에서 1-2 아쉬운 역전패를 당하고 이어진 경남과의 맞대결에서 2-2 무승부를 기록했지만 인천과의 승점 6점짜리 승부에서 2-0 승리를 거두며 마지막 반전의 불씨를 지폈다. 그러나 홈 최종전에서 수원에 2-4 역전패를 당하며 승점을 추가하지 못한 제주는 결국 K리그1 무대 잔류에 실패했다. 시련은 있어도 좌절은 없다. 비록 2020시즌을 2부리그에서 맞이하지만 팬들의 성원에 다시 보답하기 위해 `절치부심(切齒腐心)'의 자세로 임한다.
다시 되돌아본 제주의 2019년은 슬펐지만 결코 외롭지 않았다. 제주는 2월 양질의 마케팅과 더 많은 혜택을 누릴 수 있는 2019시즌 연간회원 ‘더 리얼 맥코이’를 공개했다. 3월에는 제주신화월드, 아쿠아플라넷 제주와 업무협약(MOU)을 맺고 2019 통합 시즌권인 ‘제주 빅3 트라이앵글 패스’를 출시했다. 그 결과 올해 연간회원 가입자 수는 많은 관심 속에 전년 대비 150% 증가했다. 특히 올 시즌 홈 개막전은 온라인 예매가 평소의 15배를 넘어섰다. 2017년 무료관중 폐지 이후 연간회원 관람 비율이 높아 온라인 예매분이 경기당 평균 두 자릿수를 기록했다는 점을 감안하면 잠재적인 소비층을 확보하는 데 성공했다.
지역 밀착도 더 강화했다. 먼저 홍보 첨병 역할을 도맡아 줄 <오렌지 엄마 홍보단>을 모집했다. 팬들의 사랑에 보답하는 ‘제라진 프로젝트’도 전개했다. ‘제라진 프로젝트’는 굉장한, 놀라운, 훌륭한 등의 의미를 나타내는 제주 방언 제라진에서 아이디어를 얻어, 제주를 사랑하고 열성적으로 응원하는 팬을, 팬이 직접 선정하고 구단이 기념하는 프로젝트다. 제주유나이티드 소상공인 서포터즈인 후원의집 프로그램을 공고화 하였으며, 선수 영입 오피셜 사진을 후원의집 혹은 서귀포시내 명소에서 촬영하는 혁신적인 사업을 수행하여, 후원의집의 자연스러운 홍보를 통한 지역 경제활성화, 연고지역의 아름다움 전달에 큰 이바지를 하였다. 서귀포시와 손잡은 <1004 지역밀착 프로젝트>를 통해 '스포노믹스' 육성사업 가치 실현과 함께 연고지 밀착과 축구붐 조성에도 힘썼다. 팬들과 함께 뛰는 <힘내라 프로젝트 –NEVER GIVE UP>은 제주의 열정을 다시 확인할 수 있었던 시간이었다.
아울러 제주는 를 통해 차원 높은 ‘사회적 가치(Social Value?SV)’ 를 실현하기 시작했다.JSVU는 Jeju Social Value United 의 준말로써, 제주 구단 주도로 도내 여러 기관이 보유한 사회적 가치 역량을 결집시켜 조직된 협의체이다. 프로스포츠팀이 연고 지역사회를 선도해 갈 수 있는 단초를 제공하고 사회공헌의 새로운 차원의 길을 제시하고자 하는 원대한 포부를 가지고 시도하는 프로젝트로써 의미를 가진다. 제주와 K리그가 축구의 영역을 넘어 국가와 사회 전반에 영향을 끼치고 발전을 이끌어가는 데 목적이 있으며 마침내 제주의 또 다른 유나이티드 JSVU가 탄생했다.

2018

제주유나이티드(SK에너지 축구단, 이하 제주)의 2018년은 오르락 내리락 롤러코스터를 탄 듯 했다. 제주는 올 시즌 3개 대회(K리그1, ACL, FA컵)에 나섰지만 ACL은 조별리그, FA컵은 8강에서 멈춰 섰고 K리그에서는 5위의 성적을 기록했다.
‘오락가락’ 했던 제주, 막판 스퍼트로 극적인 상위 스플릿 행
K리그에서 시즌 초 아쉬운 홈 경기 성적을 뒤로 하고 원정 경기에서 좋은 모습을 보여주며 2위까지 치고 올라갔지만 시즌 중반부터 15경기 무승의 늪에 빠졌다. 이후 선수들이 삭발을 하는 의지를 보이며 무승의 부진을 가까스로 이겨내며 상위 스플릿에 진출했지만 14승 12무 12패 승점 54점으로 5위에 그치며 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그 티켓을 따내는데 아쉽게 실패했다.
2018시즌 제주는 아쉬운 공격력에 발목을 잡혔다. 리그 38경기 동안 42득점에 그치며 상위 스플릿 진출 팀에서는 물론이고 리그 전체에서도 12개 팀 중 10위에 그치는 빈곤한 득점력을 보였다. 리그 12위를 기록하며 강등을 당한 전남보다 부족한 득점력이었다. 시즌 중반이후 이광선과 김호남이 군 복무를 마치고 돌아오며 공격진에 활발함을 불어넣었지만 지난 시즌 60득점을 기록한 것을 떠올려본다면 확실히 무뎌진 제주의 창끝이었다.
용병 선수들을 포함한 공격진의 부진이 뼈아팠다. 팀 내 최다득점자는 8골을 기록한 찌아구와 마그노 두 용병 선수들이었지만 올 시즌 K리그의 용병 공격수들이 엄청난 득점력을 보여줬던 것을 생각한다면 부족한 모습이었다. 팀 내에서 찌아구와 마그노 다음으로 많은 골을 기록한 김현욱의 포지션이 미드필더라는 것을 생각한다면 토종 공격수들의 부진도 아쉬운 대목이다.
반면 제주의 방패는 올 시즌에도 단단했다. 지난 시즌 제주는 38경기에서 37실점만 내주며 0점대 실점률을 보였다. 올 시즌에는 실점이 다소 많아지긴 했지만 리그 38경기에서 42실점으로 지난 시즌과 마찬가지로 리그 최소실점 2위 팀이었다. 15경기 무승을 기록했던 성적을 생각한다면 인상적인 기록이다.
시즌 중반 수비의 중심인 오반석이 중동무대로 자리를 옮기며 흔들렸지만 3백과 4백을 오가며 다시금 안정감을 찾았다. 4백으로 전환한 후반기에는 알렉스가 인상적인 활약을 보였다. 또 이창근은 35경기에 나서 16경기를 무실점으로 막아내며 이 부문 리그 2위에 오르는 기염을 토했다.
한편, 제주의 수비의 현재와 미래였던 오반석과 정태욱은 국가대표가 된 의미 있는 해였다. 오반석은 생애 첫 태극마크를 달고 2018 러시아 월드컵 최종 명단에 뽑히는 영예를 누리기도 했으며 정태욱은 2018 자카르타-팔렘방 아시안게임에 출전해 금메달을 목에 걸었다.
팬들과 함께 만들어 간 따뜻한 이웃 사랑과 기록
제주 팬들은 따뜻한 마음을 연간회원권을 통해 보여주기도 했다. Venceremos는 연간회원권 구매 시 1만원을 추가 결제하면 본인의 이름으로 문화소외계층에게 연간회원권을 제공하는 나눔 프로젝트였다. 이 프로젝트를 통해 이웃 사랑을 실천한 결과 826장의 연간회원권이 문화소외계층에게 전달되었다.
15경기 무승이라는 좋지 않은 기록도 있었지만 의미 있는 기록도 나온 시즌이었다. 제주는 7월 15일에 열렸던 대구와의 홈 경기에서 9,467명의 관중을 기록했다. 이는 무료 관중 폐지 이후 최다 관중 기록이었다. 연간회원 5,627명을 제외하면 3,840명의 새로운 팬들을 유입 됐다는 점에서 주목할 만한 기록이다.

2017

주유나이티드(SK 에너지 축구단, 이하 제주)의 2017년은 다사다난했다.
제주는 2017시즌을 앞두고 3개 대회(K리그 클래식, ACL, FA컵)에서 우승컵을 거머쥐는 것을 목표로 했다. 하지만 아쉽게도 목표 달성에 실패했다. ACL과 FA컵은 모두 16강에서 여정을 마쳤고, K리그 클래식에서는 전북 현대과 치열한 우승 경쟁을 펼쳤지만 결국 고비를 넘기지 못했다.
그러나 시련은 있어도 좌절은 없었다. 최고는 아니었지만 최선을 다했다. 안타까운 순간에도 더 나은 내일을 기약하며 뭉쳤다. 여운은 남지만 분명 소득은 있었다. 그리고 서서히 성공의 문을 노크하기 시작했다. 이는 2018시즌 더욱 강한 모습으로 돌아올 수 있는 힘이 됐다.
'여름 징크스 탈출' 제주, 다크호스에서 진정한 우승후보로
2011년 이후 6년 만에 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그 무대에 진출한 제주는 대대적인 투자에 나섰다. 반짝하고 사라질 수 있는 네임드 영입이 아니라 흥행과 성적, 두 마리 토끼를 잡을 수 있는 탄탄한 영입이었다. 영입 선수들의 면면을 보면 신구 조화와 전력 보강이 알차게 이뤄졌다.
간판 수비수 이광선이 군입대로 팀을 떠났지만 7년 만에 친정팀으로 돌아온 조용형과 K리그 정상급 베테랑 수비수 김원일을 영입했다. 알렉스도 아시아쿼터로 재영입했다. 완벽한 주인이 없었던 오른쪽 풀백 자리에는 박진포가 들어왔고, 김호준이 지키던 골문은 대형 골키퍼 재목인 이창근이 가세해 더욱 단단해졌다.
1차 저지선의 불안도 이동수, 이찬동 등 K리그 수준급 수비형 미드필더들이 영입되면서 단박에 해소됐다. 여기에 마그노, 멘디, 진성욱의 영입으로 화력의 세기가 더욱 뜨거워졌다. 2016시즌 전북과 함께 리그 최다 득점(71골)을 기록했지만 상대의 전술 변화에 따라 어려움을 겪었던 제주의 입장에선 새로운 돌파구를 찾은 셈이었다.
더블 스쿼드를 구축한 제주발 돌풍은 매서웠다. 개막 후 5월 28일까지 대부분 선두를 유지했고, 3위 아래로 내려간 적이 없었다. 특히 9라운드 전북 현대전에서 4-0 완승을 거두며 센세이셔널을 일으켰고, ACL 무대에서도 K리그 클럽 중 유일하게 16강 진출에 성공했다. 이는 팀 창단 후 최초의 기록이었기에 더욱 뜻 깊었다.
하지만 5월 31일 16강 2차전이었던 우라와 원정에서 0-3 패배를 당하며 커다란 위기가 찾아왔다. 충돌 사건으로 징계가 내려졌다. AFC 징계 항소위원회 재심의 결과 중징계를 받었던 조용형(6개월->3개월)과 백동규(3개월->2개월)의 출전정지가 경감됐지만 그라운드 안팎으로 타격이 컸다.
6월 6일 수원과의 FA컵 16강전에서 0-2로 패하며 하나의 목표가 사라졌다. K리그 클래식에서도 7월 9일 수원 원정에서 0-1로 패하자 상위 스플릿 진출의 마지노선인 리그 6위까지 추락했다. 간판 공격수 마르셀로(오미야)와 황일수(연변)마저 일본과 중국 무대로 이적하면서 이적하면서 불안한 그림자가 드리워졌다.
여름만 되면 원정 징크스에 날씨까지 겹쳐 선수들의 폼이 저하되는 제주의 고질병까지 찾아온다면 그대로 무너질 수 있었던 상황이었다. 하지만 제주의 처방전은 빠르고 효과적이었다. 마르셀로와 황일수의 공백은 윤빛가람과 류승우의 영입으로 메웠다. 모두 예상치 못한 파격적인 영입이었다.
전열을 재정비한 제주는 7월 16일 상주전(3-0 완승)을 시작으로 12경기 연속 무패(8승 4무)를 질주하며 선두 전북과의 승점차를 1점까지 줄였다. 하지만 반전드라마는 아쉽게도 완성되지 못했다. 승점 6점 승부였던 10월 8일 전북과의 홈 경기에서 0-1로 석패했고, 마지막 기회였던 10월 29일 전북 원정에서도 0-3으로 패했다.
비록 준우승에 그쳤지만 제주는 이번 시즌을 기점으로 다크호스에서 전북의 위상을 위협할 수 있는 유일한 대항마로 떠올랐다. 선수들도 아픔을 거름 삼아 더욱 성장했다. 오반석과 이창민은 K리그 클래식 베스트 11에 선정됐고, 이창민, 황일수, 진성욱 등 많은 선수들이 태극마크를 가슴에 달았다.
Real Orange 12의 무(無)한 도전, 2017시즌 종합 팬 프렌들리상 수상
그 동안 성적(2010시즌 준우승)과 마케팅(제10회 스포츠산업대상 최초, 대통령 표창 최고)에서 커다란 족적을 남겼던 제주는 올 시즌을 앞두고 팬들의 흥미와 관심을 넘어 구매력까지 흔들 수 있는 새로운 패러다임을 제시하기로 결정했다.
이에 제주는 2017시즌 입도 12주년을 맞아 Real Orange 12(연간회원)를 추진하고 모든 무료 티켓을 정책으로 없앴다. Real Orange 12는 일반적 연간 회원, 그 이상의 가치를 추구하고자 모든 무료 티켓을 정책으로 없애고 팬들이 만족할 수 있는 양질의 마케팅을 적극 추진하는 리얼 프로젝트다.
숫자에 가치를 더 한 Real Orange 12의 의지는 강력했다. 2017시즌부터 무료 티켓 배포 및 취득의 현장을 목격한 제보자에게 사례금 100만원을 제공했다.
숫자에 가치를 더 한 Real Orange 12의 의지는 강력했다. 2017시즌부터 무료 티켓 배포 및 취득의 현장을 목격한 제보자에게 사례금 100만원을 제공했다. 아울러 보여 주기식보다 Real Orange 12의 소비 심리를 자극하고 실질적 가치를 줄 수 있는 수 있는 마케팅 혁신에 더 집중했다.
제주는 리얼 오렌지 어플리케이션(Real Orange APP)·리얼 스타디움(Real Stadium)·리얼 머천다이징(Real Merchandising)·리얼 오렌지 걸스(Real Orange Girls)·리얼 디제이 파티(Real DJ Party) 등 다양한 플랫폼으로 팬들의 오감을 만족시키는데 주력했다.
그 결과 제주는 2017시즌 1차 팬 프렌들리상을 수상하며 Real Orange 12 프로젝트가 성공적으로 안착했다는 평가를 받았다. 하지만 제주는 여기에 만족하지 않고 Real Orange 12 프로젝트를 재정비했다. 성장성이 없는 카테고리는 과감히 버리고 새로운 경쟁력을 갖춘 마케팅을 전개했다.
2017시즌 팬들과 함께 쉼 없이 달려온 Real Orange 12 프로젝트는 8일 전북전에서 시즌 최다인 8,526명의 관중을 불러모으며 새로운 역사를 썼다. 연간 회원 3,795명(총 연간회원 4,500여명)을 제외하면 무려 4,731명의 새로운 잠재적 팬들을 수면 위로 끌어올렸다.
Real Orange 12에 힘입어 제주는 투자→성적→흥행→투자로 연결되는 선순환 구조를 구축할 수 있는 동력을 얻었다. Real Orange 12 연간회원이 올해 4000명을 넘어 400% 이상의 신장세를 기록했고, 시즌 종료까지 입장수익은 250% 이상, 용품수입 및 매점 판매수익은 200%까지 증가했다.
지난 1차 팬 프렌들리상을 수상한 제주는 3차 팬 프렌들리상까지 거머쥐며 2017시즌 종합 팬 프렌들리상의 주인공이 됐다. 무관에 그쳤지만 어쩌면 제주의 '진짜 성적표'는 이제부터 받아들게 되는 것일지도 모른다. 제주가 끝이 아닌 새로운 시작을 준비하고 있는 이유다.

2016

제주유나이티드(SK 에너지 축구단, 이하 제주)의 2016년은 성공적인 한 해였다.
제주는 리그 3위를 기록했다. 총 38경기에서 17승 8무 13패 승점 59점을 기록했다. 2016시즌 중 최고 순위는 1위(3/13)였다. 최저 순위는 10위(4/9). 10월 2일을 기점으로 리그 3위로 올라선 뒤 리그 종료까지 3위 자리를 놓치지 않았다. 2016시즌 리그 3위를 차지한 제주는 2011년 이후 6년 만에 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그에 진출하게 됐다.
아시아 무대로 가는 초대장는 단연 화끈한 공격력이었다. 2016시즌 리그 최다 득점 및 도움 부문에서 1위를 기록했다. 득점은 총 71골로 전북과 함께 공동 1위를, 도움은 54개로 단독 1위를 차지했다. 마르셀로가 최고의 기여도를 자랑했다. 마르셀로는 총 37경기에 출전해 11골 9도움으로 팀내 득점 및 도움 1위에 랭크됐다.
뜻 깊은 기록도 수립했다. 제주는 4월 17일 오후 4시 울산문수축구경기장에서 열린 울산과 현대오일뱅크 K리그 클래식 2016 6라운드 홈 경기에서 후반 43분 이광선의 결승골로 1-0 승리를 거뒀다. 이날 승리로 제주는 K리그 구단 다섯 번째로 통산 400승을 기록했다.
서울 원정 징크스도 탈출했다. 그동안 서울전 원정 11경기 연속 무승(09/06/20, 2무 9패)에 시달리고 있었던 제주는 6월 6일 서울 원정에서 4-3 짜릿한 극장승을 거두며 서울과의 악연을 완벽히 지웠다. 10월 15일 전북을 상대로 3-2 승리를 거두며 전북의 시즌 무패 기록을 깨트리는 기염도 토했다.
"응답하라 1989! Again 1989! 우승 2016!"이라는 슬로건과 함께 대대적인 마케팅을 전개했던 제주는 11월 6일 상무전에서 시즌 홈 최다 관중인 15341명을 모으며 3-0 완승과 함께 6년 만의 ACL 진출을 자축했다. 특히 조성환 감독은 경기 후 주황색 팬티만 입고 그라운드에 등장해 ACL 진출 공약을 이행하며 팬들을 열광케 만들었다.
2016 K리그 대상식에서도 주황색 물결은 넘실거렸다. 안현범은 2016 K리그 대상 시상식에서 프로 3년 및 만 23세 이하 출전 선수에게 주어지는 영플레이어상을 수상했다. 정운은 베스트11 수비수로 선정됐고 이근호는 K리그 사랑나눔상을 받았다. 436개의 파울을 기록하며 리그 최소 파울을 기록한 제주는 페어플레이상을 수상했다.

2015

제주유나이티드(SK 에너지 축구단, 이하 제주)의 2015년은 다사다난했다. 극적으로 상위 스플릿 무대에 진출했지만 14승 8무 16패 승점 50점으로 6위에 그치며 목표로 했던 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그행 티켓을 거머쥐는데 아쉽게 실패했다.
2015시즌 제주의 가장 큰 문제점은 실점이었다. 지난 시즌 제주는 리그 38경기 동안 단 37점 만 허용했다. 2014시즌 0점대 실점률은 12개 팀 중 단 4팀만이 기록했을 정도로 놀라운 성과였다. 수비력만 놓고 보면 제주는 우승 후보라고 해도 과언이 아니었다.
하지만 올 시즌에는 수비가 발목을 잡았다. 리그 38경기에서 56실점을 내줬다. 이는 대전(72실점)에 이어 리그 최다 실점 2위에 해당하는 기록이었다. 간판 수비수 알렉스를 비롯해 주축 선수들이 대거 부상 악몽 및 경고 누적에 빠진 게 타격이 컸다.
한 가지 위안은 수비 옵션이 다양해졌다는 것. 기존의 포백에서 스리백까지 운용하면서 새로운 가능성을 엿봤다. 특 히 후반기를 앞두고 안양에서 포백과 스리백을 모두 잘 이해하는 백동규를 영입했고 알렉스의 경우 중앙 수비수뿐만 아니라 변칙적으로 수비형 미드필더로 출전하며 수비 전술의 선택폭이 넓어졌다.
비록 수비는 불안했지만 물오른 공격으로 이를 상쇄시킨 2015시즌이었다. 지난해 제주는 리그 38경기에서 39득점에 그쳤다. 상위 스플릿 진출팀 가운데 40 득점을 넘지 못한 팀은 제주가 유일했다. 팀내 최다 득점자가 측면 공격수 드 로겟(10골)일 정도로 지난 시즌 제주의 최전방은 이렇다 할 무게감을 뽐내지 못했다.
하지만 올 시즌에는 공격의 파괴력이 극대화됐다. 리그 38경기에서 55골을 터트렸다. 이는 리그 최다 득점 3위에 해 당되는 좋은 성적이다. 특히 새로운 외국인 공격수 로페즈의 활약은 눈부셨다. 로페즈는 35경기에 나서 11골 11도움 을 기록하며 시들했던 제주 화력의 세기를 더했다.
로페즈가 공격 일선에서 돌파구를 개척하자 2선 라인의 응집력도 자연스레 커졌다. 윤빛가람과 송진형은 각각 7개와 6개의 도움으로 만점 도우미로 떠올랐다. 하지만 토종 공격수들의 활약이 아쉬웠다. 국내 선수 중 최다 득점자는 미드필더 송진형(6골). 김현 등 토종 원톱 자원들의 활약에 따라 다음 시즌 제주의 성패가 갈릴 수 있다.
관중 2만명 돌파는 제주의 오랜 꿈이었다. 구단 프런트와 선수단이 한마음으로 ‘스포테인먼트 (Sports+Entertainment)’를 주창한 제주는 지난 5월 5일 울산 현대전에서 마침내 그 목표를 달성했다. 이날 경기장을 찾은 관중 수는 2만13명으로 2012년 K리그 실관중 집계시스템이 도입된 이후 제주의 공식적인 최다 관중이다.
K리그 최초의 팬 프렌들리 클럽상과 최근 제10회 대한민국 스포츠산업 대상을 수상한 제주의 저력이 돋보인 순간이 었다. 조성환 감독은 홈팬들의 성원에 보답하고자 5월 23일 전남전에서 박경훈 전 감독이 아쉽게 지키지 못했던 주황 색 머리 염색을 감행하며 뜨거운 사랑을 받았다.
제주 팬들에게 또 한 가지 선물은 바로 서울 징크스 탈출이었다. 제주는 8월 29일 서울전에서 2-1로 승리했다. 이날 승리는 제주에게 승점 3점 이상의 의미를 갖는 승전보였다. 제주는 2008년 8월 27일 이후 7년 동안 23경기 연속 무 승(8무 15패)에 시달렸다. 홈에서는 2006년 3월 25일 이후 9년 5개월 동안 단 한번도 서울을 이 기지 못했다.(7무 7 패)
위기를 기회로 돌려세운 승리였기에 더욱 뜻 깊었다. 잇다른 악재에도 삭발 투혼을 보여줬던 선수들은 이날 경기를 앞두고 자발적 합숙을 통해 심기일전을 다짐했고 마침내 지독한 악연의 종지부를 찍었다. 이어 제주는 11월 10일 서울과의 홈 경기에서 1-1 무승부를 거두며 서울 징크스와의 이별을 고했다.

2014

2014시즌 K리그 클래식 정복과 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그 진출을 목표로 삼은 제주는 '오케스트라 축구'로 승부수를 던졌다. 오케스트라는 100명이 넘는 단원들이 각자 다른 악기로 연주해 환상의 하모니를 만든다. 그라운드에서 11명이 하나가 되어 앙상블로 팬들에게 감동을 선사하겠다는 게 박경훈 감독의 생각이었다.
제주는 시작부터 범상치 않은 하모니를 울렸다. 비록 수원과의 개막전에서 0-1로 아쉽게 패하며 개막전 5연승 달성에 실패했지만 제주도민의 성원은 뜨거웠다. 경기 당일 제주의 지역 축제인 들불축제가 열렸지만 1만6588명의 구름 관중의 발길이 제주월드컵경기장으로 향하며 이날 제주는 주황색으로 완전히 물들였다.
이후 제주는 2014 브라질 월드컵 휴식기 전까지 홈 5경기 연속 무패(4승1무)를 질주했다. 원정에서도 2승2무2패로 50%의 승률을 자랑하며 ACL 진출의 마지노선인 3위를 기록했다. 특히 수비라인은 부상 악재 속에 선전했다. 오반석이 간판수비수로 완전히 자리매김했으며 호주 출신 장신 수비수 알렉스도 빠르게 팀에 녹아들었다.
월드컵 휴식기가 끝난 뒤 찾아온 여름. 그동안 여름 징크스에 발목이 잡혔던 제주의 입장에선 가장 중요한 승부처였다. 제주는 준우승을 차지한 2010년을 제외하고 여름 징크스에 시달렸다. 무더운 여름 육지와 섬을 오가는 지옥의 원정 일정에 시즌 초반 벌어놓은 승점을 까먹으며 번번이 상위권에서 멀어졌다.
하지만 올해는 달랐다. 많은 시도를 한 결과는 합격점이었다. 무더위가 기승을 부렸던 7월부터 9월까지 5승 8무 3패의 호성적을 기록하며 순위가 5위 아래로 내려가지 않았다. 이후 자신감을 가득 충전한 제주는 32라운드 3위 포항을 맞아 3-0 승리를 거두며 상위 스플릿을 확정지었다.
기대와 달리 상위스플릿에서 3위권 진입에 아쉽게 실패했다. 38라운드 서울과의 홈 경기에서 1-2로 패한 제주는 승점 54점으로 2014시즌을 정규리그 5위로 마무리했다. 이후 박경훈 감독이 자진사임했고 제주는 새로운 감독으로 조성환 2군 감독을 선임했다.
적극적인 마케팅 활동을 펼친 구단을 뽑는 "팬 프랜들리 클럽(Fan-friendly Club)상"을 처음으로 수상한 제주는 올 시 즌에도 홈 경기 당일 다양하고 풍성한 이벤트를 통 SK 그룹 스포츠단의 철학인 스포테인먼트 (Sports+Entertainment) 실천에 힘썼다. 그 결과 제10회 대한민국 스포츠산업대상을 수상하는 쾌거를 이뤘다.

2013

제주유나이티드가 다사다난했던 2013시즌을 마무리했다. 올 시즌 제주는 목표였던 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스 리그 진출에 아쉽게 실패했다. 하지만 새로운 성공의 씨앗을 비롯해 축구인프라 발전 및 연고지 밀착 마케팅 등 가시 적인 성과도 분명히 있었다.
제주는 2013시즌 개막을 앞두고 박기동, 박준혁, 페드로, 이용, 이현진, 윤빛가람, 마라냥 등 즉시 전력감을 대거 영입 하며 기대를 모았다. 시즌 초반 상위권에 머물던 제주는 여름과 함께 찾아온 부진에서 헤어나오지 못하며 상위 스플 릿 진출에 실패했다. 강점이었던 홈 경기에서도 7경기 연속 승수(4무 3패)를 쌓지 못했다. 여름 이적시장을 통해 황도연과 이진호를 긴급 수혈했지만 부진의 터널을 길었다.
마지막 기회였던 FA컵에서도 탈락의 고배를 마시며 제주의 이정표는 모두 사라졌다. FA컵 4강전에서 포항에게 2-4 로 패했다. 지난해 열린 FA컵 4강전에서도 포항에게 1-2로 패하며 결승 진출이 무산됐던 제주는 복수혈전에 실패하 며 분루를 삼켜야 했다. 간판 수비수 홍정호가 독일 분데스리가의 아우크스부르크로 이적하면서 전력의 공백이 커졌 고 결국 제주는 16승 10무 12패 승점 58점으로 최종 순위 9위로 2013시즌을 마감했다.
성적표는 아쉬웠지만 가시적인 성과도 있었다. 올해 제주는 극적인 마케팅 활동을 펼친 팀에게 수여하는 ‘팬 프렌들 리 클럽(Fan-friendly Club)’상을 받았다. 제주 홈 경기장인 제주월드컵경기장을 관리하는 서귀포시는 최고의 잔디 관리를 인정받아 ‘그린 스타디움상’을 수상했다.
‘그린 스타디움상’은 K리그 클래식 14개 경기장을 대상으로 매 경기 100분 전 경기감독관, 매치 코디네이터, 심판, 홈 경기 관리책임자가 그라운드 상태 평가 항목을 세분화한 잔디발육 현황, 그라운드 평평함, 라인, 그라운드 딱딱함, 배수 등의 항목으로 평가한다.
이 평가결과를 매치 코디네이터가 종합 평가해 제출한 ‘그라운드 상태 평가 보고서’를 기준으로 평점을 매긴다. 제주 월드컵경기장은 K리그 클래식 1~13라운드 동안 10점 만점에 평균 9.9점을 받아 최고의 그라운드로 선정됐다.
또한 제주는 지난 5월 26일 FC서울과의 홈경기를 ‘전쟁’이라는 독특한 콘셉트로 홍보해 언론사 투표로 ‘팬 프렌들리 클럽’에도 선정됐다. 지난 5년간 한 번도 이겨보지 못한 서울에 대한 필승 의지를 ‘탐라대첩’으로 명명해 구단 마케팅 에 활용했다.
서울과의 경기에 앞서 박경훈 제주 감독은 베레모와 검은 선글라스에 군복을 입고 공식 기자회견장에 나서 “전시와 같은 각오와 마음으로 그라운드에서 모든 에너지를 한번 뿜어내겠다”며 결의를 다져 팬들과 언론의 많은 관심을 받았 다. 경기일에는 검표원들이 군복을 입고 군용 건빵을 나눠주며 팬들을 맞이하고, 경기장 밖에는 장갑차를 비롯한 군 용 장비를 전시하는 등 군 관련 이벤트를 펼쳤다.
그 결과 서울과의 경기가 열린 제주월드컵경기장에는 2009년 홈 개막전(32,765명) 이후 최다 관중인 18,751명의 구 름 관중이 몰려 흥행에도 성공했다.
향후 제주는 연고지 밀착 마케팅을 통해 지속적인 경쟁력을 확보하고 보다 적극적인 팬 서비스를 위한 홍보 프로그램 을 운영해나갈 계획이다.

2012

2012년 팀 창단 30주년을 맞이한 제주는 지난해 아픔을 씻기 위해 의욕적인 출발을 시작했다. 제주는 호주와 프랑스 무대에서 활약했던 송진형을 영입한 것을 시작으로 서동현, 권순형, 송호영, 정경호, 박병주, 허재원 등 수준급 선수들을 대거 보강하며 새판짜기에 나섰다. 게다가 PSV 에인트호벤 시절 박지성, 이영표와 한솥밥을 먹었던 브라질 출신 골잡이 호벨치까지 데려오며 우승후보다운 면모를 갖추게 됐다.
시즌 초반 선두권 경쟁을 펼치던 순항하던 제주는 10라운드 경남전에서 간판 수비수 홍정호가 부상 악몽에 빠지며 흔들리기 시작했고 원정 징크스에 완전히 발목을 잡혔다. 제주는 안방에서 13승 3무 6패 승률 65.9%의 호성적을 거둔 것과 달리 원정에서 3승 12무 7패 승률 40.9%의 극심한 부진에 시달렸다.
최우선 목표였던 상위리그 진출에는 성공했지만 4월 21일 포항전(3-2 승) 이후 11월 11일까지 포항전(1-1 무)까지 원정 15경기 연속 무승(10무 5패)의 깊은 수렁에 빠지며 K리그 우승과 멀어졌다. 또한 포항과의 FA컵 4강전에서 1-2 패배를 당하며 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그 진출의 꿈도 물거품이 되고 말았다.
하지만 연고지 밀착을 통한 흥행몰이에 성공하는 등 가시적인 성과도 분명히 있었다. 2012시즌부터 실시한 관중수 실관중 집계로 전체적으로 K리그 관중이 감소한 가운데 제주는 대구와 함께 전년 대비 관중 증가를 기록했다.
지난해 제주의 홈 경기 평균 관중수는 4,609명으로 16개 구단 중 최하위였다. 하지만 2012시즌 제주의 홈 경기 평균 관중수는 6,538에 달한다. 지난 시즌에 비해 가장 높은 관중 증가율(41.85%)을 보인 제주는 2012 현대오일뱅크 K리그 대상 시상식에서 플러스 스타디움상을 수상하는 쾌거를 이뤘다.
이는 제주 구단이 보여준 노력의 결실이다. 올해 제주는 경기장 시설 보강, 클럽하우스 개방, 구단 기념품 판매, 키즈존 설치, 리얼 카메라 도입, 3030 경품 대잔치, 작전명 1982 등 다양한 마케팅을 통해 팬들에게 한 걸음 더 가까이 다가섰다. 팬들의 뜨거운 성원과 사랑을 확인하며 유종의 미를 거둔 만큼 2013시즌에 대한 제주의 기대감은 커졌다.

2011

2010시즌 준우승을 차지하며 명가 재건을 선언한 제주는 2011시즌을 앞두고 대대적인 전력 보강에 나서며 기대감을 한껏 끌어올렸다. 구자철(아우크스부르크)와 네코를 제외한 주축 선수들이 대거 잔류했고 즉시 전력감을 대거 영입하며 전력을 배가시켰다. K리그와 아시아축구연맹(AFC) 챔피언스리그를 동시에 제패하기 위한 제주의 승부수였다.
저돌적인 돌파와 중원과의 연계 플레이가 뛰어난 신영록과 강수일을 영입하면서 과부하가 걸렸던 공격진 운영에 숨통이 트였고 정교한 크로스가 일품인 오른쪽 풀백 최원권의 가세로 공격 루트까지 다양해졌다. 여기에 브라질 U-15, 17 청소년 대표팀 출신 공격수 삥요, 네코의 대체자로 영입한 브라질산 윙어 자일까지 합류하면서 짜임새가 한층 두터워졌다.
그러나 기대가 너무 컸던 것일까. 제주는 ACL E조 1차전에서 E조에서 약체로 평가됐던 톈진(중국)에게 덜미를 잡히면서 불안한 출발을 시작했다. 제주는 지난해부터 이어진 안방불패(12승 6무)의 아성이 깨지는 동시에 ACL 16강 진출을 향한 발걸음이 더욱 무거워졌다. . 제주는 K리그에서 처음으로 홈 경기 리콜 제도로 도입하며 새로운 활력을 불어 넣었지만 아시아 무대의 벽은 녹록치 않았다.
설상가상으로 신영록이 5월 8일 대구와의 경기에서 부정맥에 의한 심장마비로 의식을 잃고 쓰러졌다. 제주는 ACL 16강 진출을 가늠할 멜버른 빅토리(호주)와의 조별리그 최종전에서 병상에 누운 신영록을 위해 열정과 투지를 불태웠지만 통한의 무승부를 기록하며 분루를 삼켜야했다.
하지만 제주는 이날 승리 이상의 감동을 선사했다. 주장 김은중이 선제골을 터트린 뒤 중계 카메라 앞으로 다가가 "일어나라 영록아"라는 문구가 적힌 티셔츠를 보여주며 신영록의 쾌유를 기원했고 경기내내 선수들이 흘린 거짓 없는 땀과 열정은 경기장을 찾은 팬들의 가슴을 뜨겁게 울렸다.
이후 심기일전을 다짐한 제주는 저력을 발휘했다. 한 번도 연패를 당하지 않았고 지난 6월 11일 수원전에서 극적인 3-2 승리를 거둔 뒤 리그 3위까지 올라서는 기염을 토했다. 간판 공격수 김은중은 프로통산 100호골 고지 돌파를 비롯해 K리그 사상 네 번째로 50-50 클럽에 가입하는 기쁨을 누렸다.
잘 나가던 제주는 여름 이적시장에서 중원의 핵심 박현범이 양준아와 맞트레이드를 통해 친정팀 수원으로 떠나면서 흔들리기 시작했다. 그래도 포기는 없었다. '기적의 아이콘' 신영록이 돌아오자 꺼져가던 제주의 6강행 불씨는 다시 타오르기 시작했다. 신영록은 사고 발생 이후 168일만에 처음으로 제주종합경기장을 찾아 10월 22일 인천과의 정규리그 29라운드를 관전 했다.
경기에 앞서 신영록은 그동안 아낌없는 성원과 애정을 보내준 홈팬들에게 감사의 메시지를 전달하며 보는 이로 하여금 진한 감동을 자아냈다. 그래서였을까. 제주 선수들은 그 어느 때보다 승리에 대한 열망을 드러내며 2-1 승리를 거뒀다. 이날 승리로 제주는 8경기 연속 무승(4무 4패)에서 탈출하며 6강 진출의 가능성을 최종전까지 이어갔다.
수원과의 운명의 최종전. 당시 6위 부산(승점 43점), 7위 경남(승점 42점), 8위 전남(승점 42점)이 나란히 패배하고 제주가 수원을 상대로 다득점 승리를 거둘 경우 기적과도 같은 6강행 티켓을 거머쥘 수 있는 상황이었다. 하지만 승리의 여신은 제주를 외면했다. 마토와 스테보에게 연속골을 허용하며 0-2 패배를 당한 것.
이날 패배로 제주는 10승 10무 10패 승점 40점으로 리그 9위로 2011시즌을 아쉽게 마무리했다. 2011시즌은 제주에게 있어 시련과 아픔 그 자체였다. 그러나 좌절은 하지 않았다. 감동의 순간에 제주는 하나가 됐고, 안타까운 순간에도 내일을 기약하며 뭉쳤다. 이는 2012시즌 새로운 모습으로 돌아올 수 있는 힘이 됐다.

2010

지난해 14위에 머물렀던 제주를 올 시즌 우승후보로 지목한 전문가는 거의 없었다. 박경훈 감독은 프로지도자 경험이 일천했고 주장 김은중을 비롯해 배기종, 박현범, 김호준, 산토스, 네코 등 새롭게 영입된 선수들은 생존 가능성을 의심받으며 저평가 받았다.
하지만 좌초된 제주에 승선한 박경훈 감독은 철저한 실패 분석과 그에 따른 처방전을 내놓으며 발 빠르게 움직였다. 그는 선수들의 단점을 고치려고 하기 보다는 그들이 가진 장점을 극대화 시키는 방법을 선택했다.
각자의 장점이 키워지면 서로 장점이 한 데 아우러져 시너지 효과를 일으킬 수 있다는 게 그의 생각이었고 이는 비교적 적은 시간에도 불구하고 조직력과 전술 완성도를 극대화시킬 수 있는 밑거름이 됐다. 그리고 박경훈 감독의 믿음과 신뢰를 머금은 선수들은 개개인의 실력보다 팀이 하나가 되는 팀워크와 조직력으로 하나가 됐다.
이처럼 믿음과 신뢰가 바탕이 된 조직력은 어떤 기술적인 것보다도 더욱 든든한 제주의 무기이자 원동력이 됐다. 그 결과 홈 경기 무패라는 경이로운 성적과 함께 FC 서울에 이어 정규리그 2위를 차지했다. 이어진 6강 플레이오프에서 전북 현대를 꺾고 서울과 챔피언 결정전에서 맞붙은 제주는 1차전 2-2 무승부에 이어 2차전에서 1-2로 역전패를 당하며 분루를 삼켜야 했다.
그러나 1위보다 값진 2위라고 평가하기에 부족함이 없다. 구자철, 홍정호 등 주축 선수들의 부상에도 불구하고 제주는 끝까지 포기하지 않고 경기에 임했다. 투혼과 열정을 불사른 플레이와 함께 챔피언 못지않은 박수와 갈채를 받았다.
K리그 시상식에서 감독상(박경훈), MVP(김은중), 베스트11(DF 홍정호, MF 구자철, FW 김은중)그리고 ‘팬’타스틱 플레이어(구자철) 등 각종 개인상을 휩쓸며 준우승의 한을 풀어낼 수 있었다. 특히 K리그 무대서 준우승을 거둔 팀이 당해 시즌 MVP와 감독상을 석권한 것은 이번이 처음이라 의미 또한 남달랐다.

2009

K리그 적응을 마친 알툴 감독의 2009시즌은 누구보다 남다를 것으로 예상됐다. 우선 ‘알툴 매직’을 수행할 새로운 선수들의 모습이 눈에 띄었다.
인천에서 옮겨운 방승환, 국가대표 수비수 강민수, 외국인 선수 비에라, 히카르도, 오베라 등 공수 양면에서 알짜배기 선수들만 불러모아 감독의 전술을 수행할 최상의 선수진을 구축했다. 여기에 구자철, 심영성 등 젊은 선수들의 활약만 더해준다면 만년 하위팀에서 강팀으로 변모할 가능성이 컸다.
하지만 기대가 너무 컸던 것일까. 알툴 감독을 향한 시선은 점차 우려로 바뀌기 시작했다. 지난 시즌과 달리 승패뿐 아니라 내용 면에서도 상대를 압도하는 카리스마와 의욕을 엿보기 힘들었다. 수비진에 무게를 더하고자 영입한 국가대표 수비수 강민수도 결과적으로 팀에 커다란 도움이 되지 못했고 팀내 최다 공격포인트를 기록했던 간판골잡이 오베라마저 개인 신상의 이유로 방출되고 말았다.
설상가상으로 K리그 역사상 최다 스코어차 패배인 포항전 1-8 대패를 기점으로 선수들은 점차 의욕을 잃어갔다. 결국 최근 정규리그 6연패에 빠지며 6강 플레이오프도 좌절되자 그동안 곪아있던 문제들이 하나씩 터지기 시작했고 알툴 감독은 성적 부진의 책임을 통감함과 동시에 심리적인 안정을 위해 재충전을 하겠다는 자신의 뜻을 구단에 전달하며 감독직에서 자진 사퇴했다.
하지만 뜻 깊은 순간도 있었다. 제주는 12월 5일 연변 FC와 코리안 풋볼 드림매치 2009 친선경기를 가졌다. 연변 FC는 '백두산 호랑이'라는 애칭으로 불리우며 약 200만명에 달하는 재중동포의 뜨거운 사랑과 기대를 한 몸에 받고 있는 중국 유일의 조선족 프로축구팀이다.
이날 친선전은 생각대로T의 드림풋볼 캠페인의 일환으로 2010년 남북 축구의 선전 기원 및 44년 만의 남북 공동진출을 기념하기 위해 열렸으며 그 의미를 더하기 위해 '백두에서 한라까지'라는 부제로 진행됐다. 제주 선수단은 드림매치의 시작점이자 연고지에서 축구라는 순수한 매개체를 통해 한민족이 하나 되는 가슴 벅찬 순간을 맞이하며 축구화끈을 질끈 동여맸다.

2008

2008년 제주는 새로운 출발선에 섰다. 정해성 감독이 자신 자퇴했고 브라질 출신 알툴 베르날데스 감독이 지휘봉을 이어받았다.
알툴 감독에 대한 구단과 팬들의 기대는 어느 때보다 컸다. 과거 브라질 명문 클럽인 플루미넨세(1992년)와 플라멩구(1995년)을 지휘했던 알툴 감독은 20여년 동안 중남미, 중동, 아프리카, 유럽 등 세계 각국의 22개 클럽을 이끌며 승률 60%를 기록했을 정도로 실력과 명성을 갖춘 지도자였기 때문이다.
시즌 개막과 함께 알툴 감독은 브라질 대표팀의 전매특허인 4-2-2-2 전술을 도입했지만 십자 인대 부상을 당했던 구자철을 비롯해 이동식, 오승범 등 주축 선수들의 부상으로 인해 컵대회 A조 5위, FA컵 32강 탈락 등 한동안 성적 부진에 시달려야 했다.
이처럼 한동안 애를 먹은 제주였지만 경기를 치를수록 선수들의 호흡이 톱니바퀴처럼 맞아 떨어지기 시작했다. 아울러 알툴 감독은 앙골라리그 페트로 아틀레코 시절부터 함께한 '애제자' 외국인 공격수 호물로에게 프리롤 임무를 맡겨 시들했던 화력을 극대화시켰다.
이처럼 전통적인 제주의 강점인 탄탄한 조직력에 브라질 스타일 공격축구가 가미되면서, 유기적인 패스플레이를 활용한 다양한 공격 작업이 자연스럽게 전개됐다. 삼바 리듬에 취하기 시작한 선수들은 거침 없는 상승세를 탔고 정규리그 11라운드부터 파죽의 4연승을 포함해 7경기 연속 무패(4승3무) 행진을 질주하며 '알툴 매직'이라는 찬사를 이끌어냈다.
하지만 6강 진출에는 아쉽게 실패했다. 최종 순위는 7승7무12패, 승점 28점으로 리그 10위. 2006년 연고 이전 후 또 다시 10위권 이내에 들지 못했지만 무기력증에 빠져있던 제주를 젊고 패기넘치는 팀으로 변신시켰다는 긍정적인 평가를 얻었다.
그러나 제주는 강한 중원 압박과 빠르고 세밀한 패스를 바탕으로한 공격적인 축구를 구사하며 축구 전문가들로부터 2009시즌 K리그 판도를 뒤흔들 강력한 다크호스로 지목되며 새로운 시즌에 대한 희망을 밝혔다. 알툴 감독 역시 네임벨류에 비해 평판이 좋지않아 지난 2003년 중도 퇴진한 터키 출신의 트나즈 트르판 감독과 다르다는 팬들의 호평을 받았다.

2007

지난 2006시즌 연고 이전 후 1년 내내 힘겨운 신고식을 치러야 했던 제주유나이티드. 그 결과 제주의 성적표(전·후기통합 13위)는 실망스러움을 넘어 참담한 수준이었다. 시즌 종료 후 제주는 곧바로 대대적인 '리모델링'에 들어갔다. 경험 대신 젊음을 택한 제주는 조용형의 공백을 메우고자 차세대 수비 유망주 이요한을 인천에서 영입했다. 아울러 공격력 보강을 위해 전북에서 전재운과 조진수 등을 데려왔다. 또한, 드래프트를 통해 구자철과 강준우, 강동구, 황호령 등 13명의 가능성 있는 신인 선수를 선발했다.
이로써 제주는 평균 연령 20대 초반의 '젊은 팀'으로 새롭게 태어났다. 브라질 상파울루에서 약 4주간 진행된 해외 전지훈련을 포함 총 3차례에 걸친 고된 일정의 동계 훈련을 소화한 제주. 정해성 감독은 2007시즌 개막을 앞두고 '화끈한 축구'로 6강 플레이오프 진출을 위해 정면 돌파를 하겠다고 선언했다.
부산과의 개막전을 승리로 이끌며 쾌조의 스타트를 끊는 제주의 기세는 얼마 가지 않아 잠들었다. 무엇보다 전반기 13경기 10득점, 경기당 평균 득점 0.77점이라는 참담한 공격력이 문제였다. 놀라운 성장세를 보였던 '슈퍼 루키' 구자철의 부상 역시 제주가 선수 운용을 힘겹게 만드는 원인이었다.
컵대회에서도 2승 2무 6패 승점 8점으로 A조 최하위를 기록하는 깊은 부진에 빠졌다.
하지만 후반기에 접어들자 제주의 '반전 드라마'가 드디어 시작됐다. 전반기 종료 후 태백전지훈련에서 공격력을 가다듬으며 절치부심한 제주는 후반기 시작과 동시에 곧바로 반격에 들어갔다. 8월 19일 전남과의 홈경기에서 2-1로 승리하며 다섯 경기 무승 행진을 마감한 제주. 연이은 인천, 광주와의 지옥의 원정길에서 천금 같은 1승 1무를 따내며 6강 플레이오프의 강력한 복병으로 떠올랐다.
하지만, 고비 때마다 항상 뒷심이 아쉬웠다. 6강행의 최고 분수령이었던 9월 2일 수원과의 홈경기에서 0-1로 아쉽게 패배한 제주. 이어진 15일 울산과의 원정경기에서 2-2로 아쉽게 비기며 사실상 6강 플레이오프의 꿈을 접어야 했다. 결국 제주는 2007시즌 정규리그 최종성적 8승 6무 12패, 리그 11위의 아쉬운 성적에 만족해야 했지만 FA컵 무대에서 보여준 제주의 투혼은 결코 잊지 못할 명장면이다. 2006년 FA컵 32강전에서 호남대에 덜미를 잡힌 제주는 2007시즌 FA컵 우승에 대한 욕심을 숨기지 않았다. 6월 12일 홈에서 열린 본선 26강전에서 '대학의 강호' 울산대를 맞아 정예 멤버를 가동시키며 2-0으로 가볍게 승리한 제주는 성남과 부산을 차례로 격파하며 4강에 선착했다. 포항과의 운명의 4강전. 3일 포항 원정 경기에 나선 제주는 바로 그전 정규리그 경기에서 포항을 2-0으로 제압해 팀의 사기가 절정에 달했다. 하지만, 세트피스 상황에서 포항에 두 골을 헌납한 제주는 FA컵 우승 9부 능선을 넘지 못한 채 아쉬운 발길을 돌려야 했다.
비록 제주는 AFC 챔피언스리그 진출권이 걸린 FA컵에서 우승을 차지하지 못했지만, 자신들의 진가를 다시 한번 확인한 소중한 시간이었다. 특히 살얼음판을 걷는 6강 플레이오프 경쟁 속에서도 제주의 선수들은 자신의 능력을 뛰어2넘는 투혼을 발휘해 다음 시즌 제주의 화려한 비상을 예고했다.

2006

2005년 시즌 많은 이들의 예상을 깨고 정규리그 통합 순위 4위에 오르며 명가 부활을 알렸던 부천 SK는 새로운 출발을 위해 제주유나이티드FC로 팀명칭을 바꾸고 3월 4일 제주도로 둥지를 옮겼다. 2월 2일 전격적인 연고 이전이 발표된 지 약 한 달 만의 일이었다.
그러나 제주의 봄은 잔인했다. 개막전 8일 전에야 제주로 입성한 제주유나이티드FC는 경남FC와의 개막전, 창원 원정부터 이동으로 인한 어려움을 겪으며 변화를 실감했다. 새로운 연고지에서 적응하는 어려움과 함께 원정 경기 일정을 제대로 조절하지 못하는 등 선수들의 컨디션을 관리하는데 어려움이 있었다.
팀의 분위기가 흔들리면서 제주 특유의 응집력이 사라졌다. 탄탄한 조직력을 바탕으로 했던 팀플레이가 무너졌고 성적도 하향곡선을 그렸다. 결국 전기리그 동안 제주가 거둔 승리는 단 1승뿐. 제주는 1승 6무 6패의 기록으로 리그 최하위를 기록했다.
심기일전을 다짐한 제주는 휴식기 동안의 집중 훈련을 거쳤고 그 결과 컵대회에서 결실을 맺기 시작했다. 개막과 함께 제주는 3연승을 내달렸다. 4라운드에서 서울에게 일격을 당하긴 했지만 바로 팀 분위기를 추스르고 4경기 2승 2무의 호성적을 거두며 중간 성적 1위에 올랐다.
컵대회의 분수령이 됐던 9라운드 포항과의 경기. 건설노조의 포스코 본사 점거로 인해 경기가 하루 연기됐고, 경기장과 경기 시간까지 일방적으로 변경됐다. 정상적인 경기에 나설 수 없었던 제주는 경기를 거부했고 0-2 기권패 판정을 받았다. 상승세가 꺾인 제주는 뒤숭숭한 분위기 속에 나머지 4경기에서 1승 3패의 저조한 성적을 거뒀고 결국 컵대회 최종 순위 8위에 만족해야 했다.
컵대회에서의 선전으로 분위기 반전의 계기를 마련했지만 후기리그 역시 쉽지 않았다. 컵대회까지 전 경기에 출전하며 23실점, 0점 대 방어율을 자랑하던 조준호가 손가락 부상으로 개막전부터 나서지 못했다. 중반으로 접어들면서는 부상 선수들이 속출했고 컵대회에서의 상승세도 꺾였다.
그러나 주요 선수들의 부상은 새로운 가능성을 발굴할 수 있는 기회이기도 했다. 제주 출신 선수 1호로 입단한 심영성이 빼어난 활약상을 선보이며 프랜차이즈스타로서의 가능성을 제시했고 최현연과 조형재 등 신인 선수들 역시 시즌 막판 출전 기회를 잡으면서 기대치를 높였다. 최종성적 4승 4무 5패, 리그 10위의 아쉬운 성적이지만 내년 시즌에 대한 기대감을 품게 해 준 후기리그였다.

2005

2005년은 부천 SK의 명가부활을 알렸던 한 해였다. 정해성 감독의 엄격한 조련 하에 지옥의 동계훈련을 마친 부천은 2005 시즌을 여는 삼성 하우젠컵에서부터 맹위를 떨치기 시작했고, 우승까지 바라보는 상승세를 지속했다. 아쉽게 막판 뒷심 부족을 드러내며 4위로 물러나긴 했지만 부천의 저력을 과시한 의미 있는 대회였다.
이 대회에서 부천은 5승 3무 4패(승점 18점)을 기록했으며, 12경기에서 14득점에 13실점으로 13개 팀 중 득점 5위-실점 8위를 기록했다. 시즌 내내 단단한 조직력을 바탕으로 최소 실점을 기록했던 부천이었지만, 시즌을 여는 이 대회에서는 오히려 수비보다는 공격에서 강점을 나타내며 상위권에 도약했다.
삼성 하우젠컵에서 돌풍을 일으켰던 부천은 전기리그에 들어와서는 다소 주춤했지만, 역시 중위권에 진입하며 안정적인 전력을 뽐냈다. 부천은 4승 4무 4패(승점 16점)로 7위를 기록했고, 여전히 예상보다 높은 순위권을 형성하며 컵 대회의 성적이 이변이 아님을 입증했다.
부천의 후기리그는 화려한 비상 그 자체였다. 부천은 후기리그에서 8승 2무 2패(승점 26점)의 호성적을 거뒀고, 이것은 전기리그에서 부산이 우승했을 때 거둔 승점 25점을 넘어서는 것이었다. 그러나 후기리그 들어 성남의 기세도 무서웠고, 결국 승점 1점 차로 후기리그 우승을 내주고 말았다. 특히 후기리그 마지막 경기였던 대전전에서 아쉬운 1-1 무승부를 기록하며, 통합 순위에서도 아슬아슬하게 4위로 밀려나며 플레이오프행을 놓친 것은 두고두고 아쉬운 대목이었다.
그러나 아쉬움은 아쉬움일 뿐. 후기리그에서 부천이 보여준 전체적인 경기력은 정해성 축구의 완성이 가까워졌음을 알리는 신호탄과 다름 없었다. 11명 전원이 마치 잘 기름칠이 된 톱니바퀴처럼 완벽하게 짜여진 조직력을 보여줬고, 무엇보다 승리에 대한 강한 열망은 상대를 주눅들게 할 정도였다.
정해성 감독이 "우리 선수들이 뛰는 것을 보면 내가 다 안쓰러울 정도"라고 할 정도로 부천 선수들은 탱크처럼 저돌적으로 피치를 누비고, 또 누볐다.
이것은 결과로도 나타났다. 부천은 12경기에서 8실점만을 내주며 최소 실점 1위에 올랐고, 약점으로 지목되었던 공격에서도 16득점을 기록하며 성남(22득점)에 이어 인천과 득점 공동 2위에 올라서는 기염을 토했다. 공수에서의 밸런스가 맞아 들어가며 우승을 넘볼 정도의 호성적이 가능했다. 특히 전기리그에서 무득점으로 부진했던 최철우가 후기리그 11경기에서 5골을 뽑아내며 분전한 것이 공격력 증강에 큰 도움이 됐다.
결과적으로 부천은 전후기를 합친 정규리그 최종 성적에서 12승 6무 6패(승점 42점)를 기록해 전체 4위에 올랐으며, 특히 13개팀 중 유일하게 10점대 실점(18실점)을 기록해 리그 최고의 수비력을 뽐냈다.

2004

팀의 주축을 이루던 선수들이 떠나고 2년 연속 최하위권에 머물면서 부천은 기존에 갖고 있던 세련되고 재미있는 축구를 구사하는 팀이라는 이미지를 잃고 말았다. 대신 약하고 패배에 익숙한 팀이라는 대중들의 부정적인 인식이 부천을 감쌌다. 이를 타개하기 위해 부천은 2004년 들어 본격적인 리빌딩 작업에 돌입했다.
리빌딩 작업을 위해 부천이 해결해야 했던 첫 번째 과제는 감독 선임이었다. 지난 3년 간 4명의 감독이 부임과 사퇴를 반복하며 팀과 선수들은 자연스레 혼란에 빠졌다. 뼈아픈 경험을 한 부천은 팀을 새로이 정비하기 위해서는 분명한 축구철학과 소신으로 믿음을 줄 수 있는 지도자가 필요함을 절실히 느꼈다. 부천이 선택한 팀 리빌딩의 적격자는 바로 정해성 감독이었다.
현역시절 K리그를 대표하는 스타플레이어로 활약했고 은퇴 후 대표팀과 프로를 오가며 지도자로 다양한 현장 경험을 쌓은 정해성 감독은 2002년 한일월드컵에서 히딩크 감독을 도와 월드컵 4강을 이끌어내며 자신의 능력을 증명한 바 있었다. 수비수 출신답게 월드컵 대표팀의 수비 전반을 책임지며 강철 수비라인을 조련한 정해성 감독은 호랑이라는 별명에 어울리는 카리스마로 대표팀 분위기를 휘어잡기도 했다.
정해성 신임 감독의 부임과 함께 부천은 팀 리빌딩에 돌입했다. 대표팀에서 그와 동고동락했던 김현태 코치도 정해성 감독과 의기투합하여 수석코치로 합류했다. 정해성 감독은 부천에 부임한 이후 선택과 집중을 강조했다. 팀이 부족한 부분은 과감히 버리고 강점을 살려 집중적인 조련을 펼치겠다는 것이었다.
가장 먼저 손을 댄 것은 선수들의 정신적인 부분이었다. 정해성 감독은 패배의식이 가득했던 선수들을 다독여 강하고 근성 있는 선수들로 변화시켜 나갔다. 주요 선수들이 빠져나가 부천의 트레이드 마크였던 세련된 축구를 펼치기는 힘들어졌지만 최철우, 조현두, 변재섭, 조준호 등 부지런하고 강인한 선수들을 영입한 '정해성식 조직 축구'의 기틀을 마련했다. 남기일과 이원식의 이적을 막지는 못했지만 어려운 상황에서도 가능성 있는 선수들을 영입한 것이다.
부천의 변신은 단기간에 성과를 보지 못했다. 2003년 이어 2004년 정규리그에서도 최하위를 기록했기 때문이다. 컵대회 역시 11위의 아쉬운 성적을 내는 데 그쳤다. 하지만 정해성 감독의 노력과 변화의 움직임에 대한 평가는 호의적이었다. 2년 연속 시즌 최하위라는 불명예를 안았지만 내용 면에서는 훨씬 좋았기 때문이다.
정해성 감독이 강조한 집중과 선택의 힘은 FA컵에서 빛을 발했다. 부천은 2003년 4강에 이어 2004년 FA컵에서는 준우승을 차지하며 FA컵의 강자로 새롭게 태어났다. 32강과 16강에서 명지대와 동의대를 꺾은 부천은 8강에서 광주에 2-0으로 승리하며 2년 연속 FA컵 4강 진출에 성공했다.
4강에서 접전 끝에 대전을 승부차기로 누르고 결승에 진출한 부천의 결승 상대는 역시 몰락한 명가라는 평가를 받고 있던 부산 아이파크(당시 부산 아이콘스)였다. 부천과 부산 양팀 모두 명예 회복을 위해 우승이 절실히 필요한 입장이었다. 아드리아노에게 선제골을 내준 부천은 곧바로 변재섭이 동점골을 넣으며 경기를 연장으로 몰고 갔다. 연장에서 승부를 짓지 못한 두 팀은 승부차기로 챔피언을 결정짓게 되었다. 하지만 부천은 믿었던 보리스가 실축하며 눈물을 삼켜야 했다. 2003년에 이어 또 한번 우승 일보 직전에서 FA컵을 놓치고 만 것이다.
성적 면에서는 괄목 할만한 성과를 거두지 못했지만 부천은 뛰어난 선수들을 다수 발굴하며 다음 시즌을 기약할 수 있었다. 수비에서는 김한윤과 보리스가 탄탄한 수비를 보여주며 짠물 수비의 명성을 얻었다. 포항에서 이적한 골키퍼 조준호는 이적 첫 해에 주전을 꿰차며 철웅성을 구축했다. 세 선수의 존재로 인해 부천은 기존의 강팀으로 복귀하기 위한 첫 번째 조건인 수비라인 강화에 성공한 것이다.

2003

2003년은 K리그가 큰 성장을 경험한 해였다. 기존의 10개 팀에 대구 FC와 광주 상무의 참가로 총 12개의 팀이 K리그를 구성, 그 규모가 한층 커졌고 성남은 90년대에 이어 또 한번 리그 3연패를 달성하며 신기원을 이룩했다.
울산의 이천수는 K리그의 활약을 발판으로 한국인으로서는 처음으로 스페인 프리메라리가에 진출하는 쾌거를 올렸고 대전은 프로 축구에서 연고지의 중요성이 얼마나 대단한 것인지를 연이은 만원 관중으로 증명했다. 이렇듯 경기 내외적으로 발전한 K리그였지만 유독 부천에게만큼은 2003년은 그야말로 잊고 싶은 한해였다.
새 시즌을 앞두고 부천은 지난 시즌에 이어 또 한번 김기동, 이임생, 이성재 등 팀의 요추 역할을 하던 선수들이 떠나는 위기를 겪게 된다. 팀의 구심점을 책임질 수 있는 선수들이 전무한 가운데 부천은 시즌 개막전 전문가들로부터 하위권으로 분류되는 치욕을 겪었다. 큰 기대를 갖고 영입한 트나즈 트르판 감독 역시 동계 훈련 기간동안 선수들과의 갈등 등 계속되는 루머가 흘러나와 그 지도력에 의구심을 들게 했다. 결국 부천은 시즌 개막 이후 끝없는 낭떠러지로 추락했다. 컵대회를 치르지 않고 4라운드 총 44경기의 정규리그만으로 진행한 2003 시즌에서 부천은 개막 후 9경기에서 1무 8패를 기록하며 단 1승도 거두지 못하는 극심한 부진에 빠졌다.
결국 트나즈 트르판 감독은 성적 부진과 한국 생활 부적응을 이유로 자진 사임했고, 부천은 급히 하재훈 코치를 감독 대행에 선임했다. 2002년에 이어 또 다시 시즌 중에 감독을 바꾸는 위험 부담을 안으면서도 분위기 전환을 위한 극약 처방을 시도한 부천이었지만 시즌 첫 승리를 거두기는 쉽지 않았다. 결국 부천은 2002년 대전이 세운 19경기 연속 무승의 치욕스러운 기록을 넘어선 22경기 연속 무승이라는 불명예스러운 기록을 남기게 됐다.
부천의 불명예스러운 기록은 개막 이후 무려 4개월여 만인 7월 27일에서야 막을 내렸다. 부산과의 원정 경기에서 부천은 이원식의 2골에 힘입어 2-1로 시즌 첫 승을 기록하며 무승 기록에서 벗어날 수 있었다. 선수들이 피스컵 휴식기간을 자진 반납하고 훈련을 강행한 끝에 맛보는 23경기만의 첫 승리였다. 이후 대전과 수원을 꺾으며 2승을 추가한 부천은 결국 3승 12무 29패로 최하위로 시즌을 마감했다.
하지만 부천은 FA컵에서 4강에 진출하며 정규 리그의 부진을 만회했다. 부천에게 FA컵은 시즌 최하위의 불명예를 회복할 수 있는 기회였다. 32강전에서는 서산시민구단을, 16강전에서는 고양 국민은행을 연파한 부천은 8강전에서 디펜딩 챔피언 대전을 2-0으로 완파하며 승승장구했다. 하지만 4강전에서 심판의 모호한 판정으로 인해 전북에 0-1로 석패하며 결승 진출이 좌절되고 말았다. FA컵에서 자신의 모든 것을 쏟아 부었던 이원식은 4강전 패배 이후 팬들과 함께 눈물을 흘려 진한 감동을 주었다.
FA컵에서의 선전으로 마지막 자존심을 지키긴 했지만 2003년은 부천에게 많은 숙제를 남겨준 한해였다. 2년 전만 해도 평균관중 1위를 차지했던 부천이지만 참담한 성적에 팬들은 경기장을 찾지 않았다. 팀을 지탱하던 선수들 역시 모두 떠났고 결국 알맹이 없이 겉만 남은 팀은 팬들에게 사랑받기 힘들다는 것을 뼈저리게 경험했다. 공격적인 투자와 전폭적인 지원만이 팬들의 성원에 보답할 수 있다는 것을 느낀 것이다. 비록 수치스러운 2003 시즌이었지만 부천은 그 경험을 바탕으로 한층 성숙한 팀으로 거듭날 수 있는 발판을 마련하게 되었다.

2002

2001년 조윤환 감독의 급작스러운 자진 사퇴 이후 방향을 잃고 헤맬 것 같았던 부천을 큰 위기 없이 정상 궤도에 올려놓았다는 평을 받은 최윤겸 감독은 새 시즌을 준비하며 팀 재정비를 위한 노력을 기울였다. 터키에서 착실히 동계훈련을 가진 뒤 국내에서 강화훈련을 가진 부천은 새로운 자신감으로 충만해 있었다.
하지만 부천의 비상은 쉽지 않았다. 2002년 벽두부터 한국은 한일 월드컵으로 인해 나라 전체가 축구 열기에 휩싸여 있었다. 월드컵에 대한 기대감과 좋은 성적을 거둬야 한다는 부담감은 엉뚱하게 K리그로 불똥이 튀었다. 월드컵 준비로 인해 각 클럽의 정상급 선수들이 기약도 없이 대표팀으로 오랜 기간 차출된 것이다.
부천 역시 그런 조치의 일방적 피해자가 되어야 했다. 공수의 핵인 이을용과 이임생은 새해 초부터 대표팀의 골드컵 참가와 유럽 전지훈련 등으로 인해 팀 훈련 참가는 거의 포기해야 했다. 설상가상으로 이임생은 유럽 전훈 도중 왼쪽 허벅지를 다쳐 월드컵 대표팀 탈락은 물론 부천에서도 정상적인 경기를 뛰기 힘든 상황이 되었다.
월드컵으로 인한 또 하나의 피해는 기형적인 리그 진행이었다. 3월 초부터 2개월 간 진행된 아디다스컵은 대표급 선수들이 모두 빠진 상황에서 열렸고 팬들이 찾지 않는 맥 빠진 대회가 되고 말았다. 하지만 부천으로서는 지난 시즌의 부진을 만회할 좋은 기회였다.
호화 멤버를 자랑하던 성남과의 개막전에서 충격의 6-0 패배를 당한 뒤 초반 3연패의 수모를 겪으며 위기에 몰렸던 부천은 이어진 다섯 경기에서 반격에 나서며 4승 1패를 기록, 명가의 저력을 선보였다. 그러나 부천은 막판 분전에도 불구하고 아쉽게도 4강 진출에는 실패했다. 승점 10점으로 성남과 동률이었지만 득실차에서 밀리며 A조 3위를 차지한 것이다. 개막전 대패와 이임생의 부상으로 인한 수비진의 큰 구멍이 후회스러울 뿐이었다.
아디다스컵이 끝난 후 K리그는 월드컵으로 인한 2개월여의 휴식기에 들어갔다. 하지만 그 기간 동안에도 부천은 월드컵 붐 조성에 일조했다. 그 주인공은 바로 부천이 자랑하는 특급 미드필더 이을용이었다. 월드컵 대표팀 최종 명단에 뽑힌 이을용은 월드컵 무대에서 자신의 기량을 마음껏 발휘하며 부천 팬들의 자부심을 드높여주었다.
조별 예선 폴란드전과 미국전에서는 각각 도움을, 터키와의 3?위전에서는 그림 같은 프리킥을 기록, 한국 선수들 중 가장 많은 공격 포인트(1골 2도움)를 기록한 이을용은 월드컵 4강 신화의 영웅이 되었다. 월드컵이 끝난 후 이을용은 터키 트라브존 스포르에 임대되어 가장 먼저 유럽에 진출한 태극전사가 되기도 했다.
월드컵을 통해 축구의 힘을 확인한 부천은 세계 축구의 흐름을 따라잡기 위해 외국인 감독을 영입했다. 90년대 K리그를 호령했던 니폼니시에 이은 또 한번의 선택은 터키 출신의 트나즈 트르판 감독이었다. 80년대 후반 터키 대표팀 감독을 역임했고 갈라타사라이와 어깨를 나란히 하는 터키의 명문 클럽 페네르바체를 이끌었던 트르판 감독은 부천의 감독 요청을 승인, 월드컵을 통해 관계가 돈독해진 한국과 터키의 축구를 잇는 첫 번째 가교 역할을 맡았다.
하지만 트르판 감독의 축구는 최윤겸 감독이 지향하던 컬러와는 다소 차이를 보였고, 결국 선수들은 시즌 도중 생긴 많은 변화로 인해 흔들리며 정규 리그에 들어서 부진한 모습을 보였다. 울산과 첫 데뷔전을 치른 트르판 감독은 첫 경기에서 화끈한 난타전 끝에 2-2 무승부를 기록했다. 이후 3경기에서 연속 무승부를 기록한 트르판 감독은 전북과의 경기에서 2-1 승리를 거둠으로써 다섯 경기 만에 K리그에서 첫 승을 거두는 데 성공했다. 27경기에서 8승 8무 11패를 기록한 부천은 정규리그 8위로 시즌을 마감하게 됐다.
곽경근, 전경준, 이을용, 이용발 등 주전 다수가 이적한 가운데 부천을 이끈 새로운 스타는 말리 출신의 외국인 선수 다보였다. 28경기에 출장해 10득점 4도움을 기록한 다보는 곽경근의 이적과 이성재의 부진으로 구멍이 생긴 공격진에 활기를 불어넣어주었다. 90년대 중반 활약했던 골잡이 세르게이 이후 간만에 걸출한 외국인 공격수를 가지게 된 부천은 그야말로 천군만마를 얻은 셈이었다. 다양한 외국어를 구사하고 깔끔한 매너를 선보인 다보는 그해 부천 팬들의 사랑을 독식한 선수였다.

2001

2000년 대한화재컵 우승과 정규리그 준우승을 차지하며 욱일승천하던 부천 SK. 하지만 명가 부천은 이후 수년 간 연이은 부진한 성적으로 안타까운 모습을 보였다. 일명 '부천의 암흑기'로 불리는 2000년대 초반의 부진이 시작된 것은 바로 2001년 무렵의 일이었다.
부천에게 2001년의 의미심장한 한해였다. 니폼니시 감독 부임 이후 꾸준히 상위권에 올랐지만 번번이 우승 문턱에서 좌절했던 부천으로서는 이번 해야말로 정규리그 챔피언의 자리에 오를 것이란 기대를 모았기 때문이다. 또한 부천종합운동장으로 홈구장을 옮기며 부천을 연고지로 하는 진정한 팀으로 태어난 것도 부천에게는 경사스러운 일이었다. 하지만 예기치 못한 부진에 부천의 2001년은 희망과 좌절이 오간 한해가 되고 말았다.
부산, 전북, 대전, 울산과 함께 아디다스컵 B조에 속했던 부천은 부산과 함께 조 수위를 놓고 다툴 것으로 예상되었다. 하지만 실제 경기에서 부천은 단 2승만 거두는 데 그치며 조 최하위라는 충격적인 성적표를 받게 되었다.
부천의 이러한 부진은 정규 리그에 들어서도 계속되었다. 3라운드 27경기의 긴 정규리그 레이스에서 부천은 체력의 열세로 인해 경기 막판에 승리를 놓치며 7승 14무 6패, 7위로 2001년을 마감하게 되었다. 공수 밸런스가 좋다는 평을 들었지만 후반 들어 노쇠한 주전 선수들의 급격한 체력 저하로 인해 다 이긴 경기를 놓친 것이 부지기수였다.
가장 아쉬운 것은 주전급 선수들의 전력 누수였다. 히딩크 호의 주요 전력으로 떠오른 이을용과 이임생은 잦은 대표팀 차출 뒤에 부상을 단 채로 돌아와 정작 소속팀인 부천에서는 많은 경기를 뛰지 못했다. 또한 부천 공수의 핵이었던 윤정환과 강철은 각각 일본과 오스트리아로 진출하게 되었다.
이상윤, 김기동, 샤리, 전경준 등 부천 키 플레이어들이 줄줄이 부상으로 실려나가며 기복이 심한 플레이를 했던 것도 2001년 부천의 특징이었다. 공격의 중심 곽경근 역시 시즌 초반 부상으로 재활에 매진해야 했다. 하지만 그런 가운데서도 부천의 컬러로 굳어진 공수 조직력과 미드필드에서의 섬세한 플레이만은 여전했다. 또한 후반 출격하여 경기를 결정지어주는 이원식, 안승인 등 조커들의 능력은 경기장을 찾은 팬들의 흥미를 배가시켜주는 요소였다.
한편 2001년 8월 조윤환 감독이 성적 부진 등의 이유로 자진사퇴하는 일이 벌어졌다. 시즌 도중 발생한 급작스러운 일을 미처 수습하지 못한 채 최윤겸 코치가 바통을 이어 받아 감독 자리에 올랐다. 하지만 최윤겸 감독은 감독 승격 이후 데뷔전 승리를 비롯해 10경기가 넘는 동안 무패행진을 달렸다. 특히 4-3-3 포메이션을 기본으로 팬들을 위한 재미난 축구를 선사, K리그에 신선한 돌풍을 일으켰다는 평을 받기도 했다.
홈구장 이전은 최윤겸 감독의 젊은 축구와 맞물려 폭발적인 관중 동원을 기록하는 성과를 창출했다. 96년 연고지를 옮겼지만 서울의 목동종합운동장에서 경기를 해왔던 부천은 2001년 들어 부천종합운동장으로 홈구장을 옮겼다. 부천은 2001년 K리그 10개 구단 중 평균 1만 7천명이라는 최다 관중을 동원하며 K리그 인기 바람몰이의 주역으로 급부상했다.
2001년 전반적으로 부진한 성적 속에서도 부천은 남기일이 K리그 베스트 일레븐에 뽑힌 것을 위안으로 삼을 수 있었다. 남기일은 크게 알려지지 않았던 선수였지만 그 해 주전들의 부상을 도약의 기회로 삼으며 맹활약, 무명의 설움을 벗고 부천의 새로운 스타로 자리매김했다. 컵대회와 정규리그를 포함, 전 경기(35경기)에 출장하며 9골 2도움을 기록한 남기일은 미드필더임에도 그해 팀 최다 득점을 기록한 선수가 되었다.
이용발의 분투 역시 돋보였다. 안양의 신의손과 함께 전 경기에 풀타임으로 출장한 이용발은 3년 연속 전 경기 출장이라는 위대한 기록을 세우며 철각이라는 칭호를 얻게 되었다. 그 전까지는 독특한 쇼맨십으로 팬들의 관심을 모았던 이용발이었지만 꾸준한 자기관리와 성실한 플레이까지 선보이며 진정한 스타로 거듭난 한해였다.

2000

1999년 신임 조윤환 감독의 지도 아래 예상외의 호성적을 거둔 부천의 돌풍은 2000년에도 계속됐다. 니폼니시 감독의 수제자로 꼽히는 조윤환 감독은 니폼니시 감독이 주창했던 세련된 고급 축구에 한국축구 특유의 패기와 강화된 조직력을 보강했다. 섬세하고 정교한 패스워크와 일사불란한 움직임으로 유명했던 부천축구에 끈끈한과 강인함이 심어지며 탄력받기 시작한 부천 축구는 2000년에 대한화재컵 우승, 정규리그 준우승, FA컵 3위라는 성적을 달성하면서 진가를 발휘했다. 하지만 이번에도 정규리그 우승컵을 목전에서 놓친 것은 두고두고 큰 아쉬움으로 남게 됐다.
2000 시즌 K리그의 포문을 연 대한화재컵에서 부천은 개막전에 홈에서 전북에 1-2 패배를 당하며 불안한 출발을 보였으나 쟁쟁한 우승후보였던 수원과 포항을 상대로 연승을 챙기며 팀 분위기를 추스렸다. 이후 안양에게 다시 1-2의 패배를 당하며 주춤했으나 포항과의 리턴 매치를 시작으로 대회 최종전까지 무려 7연승을 달리며 끝내 우승컵을 들어올리는데 성공했다.
부천 축구의 이같은 돌풍에는 특급 도우미 전경준의 역할이 컸다. 전경준은 2000 시즌 통산 도움 순위에서 우승팀 안양의 안드레(14도움)에 이어 13개의 도움으로 국내 선수로는 가장 많은 어시스트를 기록했다. 대한화재컵에서 4도움으로 도움왕에 오르며 부천의 우승을 이끈 것에 이어 정규리그에서도 9도움으로 도움 2위에 오르며 부천의 준우승을 이끌었다.
후반전의 사나이 이원식의 득점력 역시 부천 축구의 힘이었다. 대한화재컵에서 6골로 득점왕에 오른 이원식은 2000시즌 통산 득점 순위에서도 13골로 15골의 김도훈, 14골의 최용수에 이어 3위에 올랐다. 이원식이 2000시즌에 그가 소화한 전경기를 후반전에 교체 출장하면서도 이러한 득점력을 보였다는 점에서 득점의 순도에 있어서 단연 최고를 자랑했다.
아디다스컵에서는 지난 시즌에 이어 또다시 1차전에서 패하면서 일찌감치 탈락했으나 정규리그에서는 끝내 4위 자리를 사수하면서 플레이오프 티켓을 거머쥐었다. 3위 전북과의 플레이오프에서 2-1 승리, 2위 성남과의 2연전에서 1승1패를 이뤘으나 득실차에서 앞선 부천은 안양과 최종 챔피언 결정전을 가졌으나 1무1패로 아쉽게 준우승에 그치고 말았다.
2000년 부천축구의 힘은 탄탄한 수비력에 기인했다. 국가대표 수비를 이끄는 강철과 이임생을 비롯, 오래간 부천축구를 지켜온 박철, 조성환이 이끄는 두터운 수비라인과 이용발 골키퍼의 선방이 거듭되면서 부천 공격의 든든한 디딤돌이 되었던 것. 강철과 이임생은 나란히 2000 K리그 베스트 일레븐에 뽑히며 그 진가를 과시했다.
또한 미드필드진에서 부천 축구에 새로운 신바람을 일으킨 전경준 역시 K리그 베스트 일레븐에 뽑혔으며, 개성만점 골키퍼 이용발과 노장 조성환은 특별상을 수상하는 영예를 안았다. 부천의 별들은 2000 K리그 시상식에서도 빛을 발하며 부천 축구의 위상을 높였다.
부천 축구는 99시즌에 이어 2000시즌에서 연장승부에서 10개 구단 중 최다인 4승을 챙기며 가장 끈끈한 팀으로 뽑혔다. 또한 73골로 10개 구단 중 가장 많은 골을 기록하며 가장 화끈한 공격력을 보인 팀으로 뽑혔다.

1999

1999년은 오래간 정규리그와 인연이 없었던 부천SK에 힘찬 재도약의 시간이었다. 5년 여의 재임기간 동안 부천 축구를 K리그에서 '기술축구의 요람'으로 불리우게 한 기틀을 다진 니폼니시 감독이 물러나고 맞은 첫 번째 시즌.
니폼니시 감독 아래서 4년간 수석코치로 활약하며 '수제자'라는 평가를 받았던 신임 조윤환 감독은 그간 부천 축구를 이끌어왔던 기술 축구에 한국형 근성과 힘을 결집시키며 부천 축구에 부족했던 2%를 채워냈다. 30대의 젊은 감독으로 시즌 초반에는 경험 부족으로 인한 우려가 컸으나 젊은 패기와 도전정신으로 이를 극복해냈다. 또한 니폼니시로부터 전수받은 전술적 틀을 그대로 이끌어가며 성공적인 팀 리빌딩에 성공했다는 평을 받았다.
이해 부천SK는 한국 프로축구 사상 최초로 구단의 모든 코칭 스태프를 부천SK 팀 선수 출신으로 구성하는 기록을 만들게 됐다.
99시즌 제일 먼저 치러진 대회인 대한화제컵에서 부천SK는 4승4패로 5위를 기록, 중위권은 성적을 유지했다. 대한화제컵에서 부천은 홈에서 열린 4경기중 3경기를 승리로 이끌어 홈에서 유독 강한 모습을 보였다.
이어진 바이코리아컵 정규리그에서 부천은 계속된 부진의 늪에서 벗어나 리그 2위를 마크하며 플레이오프에 진출하는 쾌거를 이뤘다. 부산과의 플레이오프에서는 1승2패로 아쉽게 챔피언결정전 티켓을 내주고 말았으나 신임 조윤환 감독의 아래서 이같은 도약을 펼친 것은 분명 기대 이상의 결과였다. 10위(97년)-7위(98년)로 정규리그에서 그간 실망스러운 성적을 거뒀던 부천의 이런한 성적표는 돌풍과 이변으로 표현됐다.
98년 입단한 곽경근은 이제야 K리그에 완벽히 적응하며 골사냥에 성공했고, '특급 신인' 이성재의 패기넘치는 전방에서의 움직임, 이임생-강철-박철이 이끄는 끈끈한 수비진, 이을용과 김기동, 윤정춘, 윤정환 등이 버틴 화려한 미드필드진은 K리그를 주름잡았다. 또한 후반전의 사나이라는 별명을 얻으며 고비때마다 해결사 노릇을 톡톡히 해준 이원식의 활약은 대단했다. 이원식은 99시즌에 자신이 기록한 9골을 8골을 후반전에 몰아쳤으며, 나머지 1골은 연장전에 터진 결승골이었다.
데뷔 시즌을 실망스럽게 보냈던 곽경근은 K리그 최고의 토종 공격수로 이름을 드높였다. 정규리그에서 9골로 득점 8위, 7도움으로 도움 5위에 오른 곽경근은 99시즌 부천에서 총 13득점-8도움으로 팀내 최다 득점-최다 도움으로 최다 공격포인트를 기록하며 부천 공격을 이끈 주역이었다. 빨간머리 이성재 역시 부천 축구에 새로운 활기를 불어넣었다. 데뷔 시즌임에도 32경기에 출장, 9골을 기록한 이성재는 K리그 신인왕에 오르며 99년 K리그가 배출한 최고의 기대주로 평가받았다.
이외에도 부천에서는 수비수 강철이 99 K리그 베스트 일레븐에 뽑혔으며, 개성만점 골키퍼 이용발은 특별상을 수상, K리그의 중심으로 입지를 다졌다.
한편 부천은 99시즌에 연장승부에서 7승을 거둬 연장전에 가장 강한 면모를 보인 끈끈한 팀으로 손꼽혔다.

1998

1997년 부상의 악령을 맞아 불우한 시간을 보냈던 부천은 1998년 새 시즌을 맞아 부상 선수들이 속속 정상 컨디션을 찾으며 우승을 향한 재도전에 나섰다. 세르게이를 방출한 부천은 공격진에 대형 '중고 신인' 곽경근을 영입했다. U-16, U-19 청소년 대표와 92 바르셀로나 올림픽 대표 등 엘리트 코스를 거쳐온 곽경근은 고려대를 졸업한 이후 프로무대를 거부하고 J리그로 진출했던 유망주. 하지만 고질적인 부상에 시달리며 일본 실업 무대에서 아픈 시절을 보내고 다시 한국 프로축구에 입성하게 된 것이다. 여기에 신입 외국인 선수 3인방 산델, 이바노프, 필립을 데려와 전력 보강에 전력을 기울였다. 하지만 이들 대체 전력의 활약은 기대에 미치지 못했다.
98년 부천SK는 분명 지난 시즌 이상의 활발한 경기력과 성적을 거둬냈으나 2%부족한 결과를 낳았다. 뚜렷한 약점도 없었지만 뚜렷한 강점 역시 없었던 것. 그간 한국프로무대에서 가장 공격적인 컬러를 가지고 골풍년을 이어왔던 부천이었지만 98년에는 평균 득점에서 7위에 머무르며 골가뭄에 시달렸다.
98년 부천의 출발은 나쁘지 않았다. 전남, 전북 ,포항, 천안과 함께 아디다스 코리아컵 B조에 속한 부천은 곽경근이 고비 때마다 터뜨린 결승골에 힘입어 B조 선두로 4강 진출에 성공했다. 98년 프로축구에서는 연장전과 승부차기 제도가 채택되면서 무승부 경기가 사라졌다. 부천은 아디다스컵에서 두차례의 0-3 충격패를 당했으나 준결승에서 안양에서 1-0의 승리를 거둔 것 까지 포함해 각각 4연승과 3연승을 이어가며 결승행에 성공했다. 하지만 울산과 가진 결승전에선 아쉬운 결과를 맞았다. 울산 원정에서 0-0 무승부를 이끌어낸 부천은 홈에서 1-1로 연장전에 돌입한 상태에 뼈아픈 결승골을 내주며 결국 준우승에 머무르고 말았다.
필립모리스코리아컵에서는 아디다스컵의 아쉬운 준우승에 대한 상처로 초반 3경기에서 승리를 챙기지 못했다. 그러나 울산전에서 2-1 승리로 설욕에 성공한 것을 시작으로 대회 최종전까지 6연승을 이어갔다. 부상에서 복귀한 조정현이 8골로 득점 3위, 윤정환이 4도움으로 도움 1위에 오르는 등 부천 축구 부활의 신호탄이 됐다. 하지만 필립모리스코리아컵의 우승은 아쉽게 부산의 몫으로 돌아가고 말았다.
이어진 정규리그에서 부천은 두 차례에 걸친 컵대회의 아쉬운 준우승으로 기력을 잃은 채 7위로 시즌을 마치고 말았다. 해결사 이원식이 8골로 득점 4위에 올랐고, 98년 부천에서 가장 부지런히 경기장을 누빈 김경범이 5도움으로 도움 5위에 오른 가운데 니폼니시 감독은 결국 자신의 한국프로축구 마지막 시즌에서도 끝내 우승컵을 들어올리지 못한 채 지휘봉을 내려놓게 됐다.
힘든 상황속에서 월드컵 대표로 프랑스에서 '붕대 투혼'을 보이며 맹활약을 하고 돌아온 수비수 이임생은 부천 선수들 가운데 유일하게 98 프로축구 BEST 일레븐에 뽑혀 자존심을 세웠다.

1997

1997년은 부천 유공에서 부천 SK라는 이름으로 제2의 창단을 선포하며 의욕적인 출발을 하였다.
1996년 아시안컵에서 참패를 겪은 한국 국가대표팀이 박종환 감독을 경질한 가운데 1994년 부천에 부임, 1996시즌까지 꾸준히 좋은 경기력과 성적을 만들어왔던 니폼니시 감독이 강력한 대표팀 감독 후보로 떠오르던 상황이었다. 그러나 니폼니시 감독은 “아직은 부천 축구를 위해 온 힘을 쏟을 때”라고 고사의 입장을 밝히며 부천 축구단과 함께 힘차게 새해를 맞이했다.
지난 시즌 아디다스컵 우승의 주역으로 96 아틀랜타 올림픽 대표로 맹활약을 펼친 부천의 간판 스타 윤정환 역시 '니폼니쉬 부천' 축구의 핵심으로 새 시즌 부천 우승의 첨병으로 활약하리란 큰 기대를 모았다. 한편 97년에는 이후 부천축구의 전성시대를 이끈 주역인 남기일, 김한윤 등이 새로이 입단하며 데뷔시즌을 가졌다.
하지만 부천의 97년은 시작부터 삐걱거렸다. 오래간 부천을 위해 맹활약한 공격수 조정현이 연습 도중 아킬레스건이 파열되면서 6개월 간의 장기 부상에 빠져버린 것. 여기에 거듭된 국가대표 차출로 강행군을 펼치던 윤정환은 오른쪽 무릎에 심각한 부상을 입었으며, 수비의 기둥 이임생 역시 왼쪽 발목 부상을 입으며 경기에 나설 수 없게 됐다.
윤정환의 공백을 메울 것으로 큰 기대를 모았던 '살림꾼' 김기동 역시 아디다스컵 8차전에서 무릎뼈에 금이 가는 부상을 당하며 최소 3개월 이상의 장기 부상 판정을 받았다. 여기에 190cm의 거구임에도 유연성이 돋보였던 대형 신인 공격수 박성철마저 프로스펙스컵 대회 도중 복숭아뼈가 부러지면서 팀 전력에 이탈, 부천 축구는 이례없는 줄부상 속에 최악의 나날을 보내야했다.
부천에서 오랜 기간 활약해온 외국인 선수 조셉 역시 부상에 신음하며 제대로된 경기를 치르지 못했다. 지난 시즌 대활약을 펼친 세르게이는 미드필드진의 공백에 제대로된 지원이 없는 가운데 집중 마크를 당하며 부진이 이어졌다.
시즌 초 가장 강력한 우승후보로 손꼽혔던 부천은 결국 아디다스컵 5위, 프로스펙스컵 B조 3위로 예선탈락, 정규리그 최하위라는 사상 최악의 성적표를 안고 시즌을 마쳐야 했다. 정상을 목표로 쉼없이 달려온 부천이 부상이라는 악령에 휩싸이며 바닥으로 곤두박질친 것이다.
하지만 이러한 시련 속에서 윤정춘은 부천의 희망으로 빛났다. 아디다스컵 개막골을 터뜨리며 97년 프로축구에서 가장 먼저 골을 기록한 그는 이후 2경기 연속골을 이어갔으며 안양을 7-1로 격파한 대회 7차전에서는 해트트릭과 더불어 2도움을 기록하며 최고의 활약을 펼쳤다. 이후에도 윤정춘은 고비마다 소중한 골을 만들어내며 상처입은 부천의 자존심에 이원식의 골몰이와 함께 유일한 위안이 됐다.

1996

니폼니시 감독이 이끄는 유공은 1996년 서울에서 부천으로 연고지를 이전하고 부천 유공으로 힘찬 새출발을 시작했다. 경기장은 당시 부천종합운동장의 사정으로 서울 목동운동장을 홈구장으로 사용하였다. 그리고 시즌 개막을 알리는 아디다스컵에서 우승을 차지하며 쾌조의 스타트를 끊었다. 95시즌에는 성적에 연연하지 않고 한국프로축구를 파악하고 자신의 전술을 부천에 녹여드는 것에 집중했던 니폼니시 감독은 자신을 기다려준 구단과 팬들에게 곧바로 보답한 것이다.
아디다스컵에서는 이원식과 세르게이가 각각 5골씩 10골을 합작하며 득점 공동 선두에 올랐으며, 윤정환과 윤정춘 역시 각각 3개의 도움을 기록하며 도움 공동 선두에 올랐다. 경기 출장수가 적었던 이원식과 윤정환이 각각 득점왕과 도움왕을 차지하게 됐으나 부천의 막강화력이 그대로 입증된 셈이다.
아디다스컵 득점왕을 투톱 파트너 이원식에게 양보했던 세르게이는 정규리그에서도 17골을 몰아쳤으나 18골을 기록한 신태용에게 밀려 아쉽게 득점2위에 머무르며 득점왕을 놓쳤다.
부천 유공은 정규리그에 접어들어 빠른 템포에 예리한 숏패스로 이어지는 기술축구와 선진 축구로 무장, 많은 팬들의 사랑을 받았다. 비록 전기리그 4위에 머물렀지만 발빠른 이원식과 파워넘치는 유럽형 공격수 세르게이, 윤정환-윤정춘의 재간 넘치는 패스워크에 김기동의 '한 방'이 살아있는 중원까지. 이임생과 유상수가 버틴 수비진이 더해 탄탄함을 과시했다.
후기리그에서는 초반 승수쌓기에 집중하며 보다 안정적인 경기를 펼친 부천 유공은 1위 자리를 꾸준히 유지했다. 그러나 막판 4경기 연속 무승 행진이 이어지면서 신생팀 수원삼성에게 추격을 허용하고 말았다. 결국 후기리그 역시 2위로 마무리한 부천은 아쉽게 챔피언결정전 진출 티켓을 거머쥐는데 실패하고 말았다. 하지만 홈에서 가진 안양과의 최종전에서 4-2의 통쾌한 승리를 팬들에게 선사하면서 다음 시즌에 대한 기대감을 한껏 올려주었다.
96 시즌은 부천이 국내 프로축구단 가운데 가장 많은 골을 기록하며 골풍년을 맞은 것으로도 의미있는 해였다. 정규리그에서 32경기에 55골, 아디다스컵에서 8경기에 18골을 몰아친 부천은 그 기록만으로 우승팀 울산과 준우승팀 수원에 압도적인 득점력을 자랑했다. 특히 아디다스컵에서는 18득점 7실점으로 최다득점, 최소실점을 기록하며 가장 완벽한 경기 운용을 보였다는 평가를 받았다.
이 해 부천 축구의 하이라이트는 부산과의 아디다스컵 7차전. 세르게이의 해트트릭과 이원식의 2골을 포함해 무려 7골을 몰아치며 7-2의 대승을 거둔 부천은 96년 한국 프로축구에서 한 경기 최다 득점의 기록을 세웠다. 한 경기에 7득점을 기록한 것은 포항이 87년 럭키금성을 상대로 7-1의 승리를 거둔 이후 9년만에 처음 있는 일. 그 때보다 팀 간 전력차가 더욱 평준화된 96년에 부천이 이러한 기록을 만들었다는 것은 놀라운 일이었다. 게다가 부산은 당시 아디다스컵에서 3위를 차지, 막판까지 우승을 향한 강력한 경쟁자였다는 점에서 더욱 대단한 기록인 것이다.
이외에도 부천은 한경기에서 3골을 넘게 기록한 경기가 14차례나 있었으며 공격수 세르게이는 무려 3차례나 해트트릭을 기록해 최고의 외국인 공격수로 호평받았다. 부천의 공격 축구는 팬들에게 깊은 인상을 남겼고, 부천 축구의 전성시대가 도래하고 있다는 평과 함께 많은 팬들이 경기장을 찾기 시작했다.

1995

1995년은 유공 축구단이 니폼니시 감독과 함께 새로운 틀을 만들어갔던 시기였다. 지난 94시즌 말미에 니폼니시를 영입, 정규리그 막판 9경기 연속 무패 행진을 달리며 준우승을 차지했던 유공은 95시즌 대대적인 팀 전술 개편 작업에 들어갔다. 그동안 다소 수비 위주의 축구를 구사한다는 평가를 들었던 유공은 니폼니시 감독과 함께 세련되고 간결한 패스와 더불어 빠른 공격 축구를 구사하는 팀으로의 변신을 꾀했다.
95년 프로축구에서 유일하게 외국인 감독으로 활약한 러시아 출신의 니폼니시 감독은 90년 이탈리아 월드컵에서 카메룬 대표팀을 이끌고 8강진출을 이끌었던 세계적인 명장. 당시 카메룬 대표팀을 이끌고 강호 아르헨티나, 루마니아를 제압하고 16강에 올랐던 카메룬은 콜롬비아마저 제압하며 8강전에 올랐으나 잉글랜드에게 2:3으로 분패하며 아쉽게 대회를 마친바 있다. 러시아를 넘어 세계 최고의 명장으로 손꼽히는 니폼니시를 영입한 유공은 이번 시즌에는 당장의 성적 보다는 선진 축구를 향한 팀의 환골탈태에 포커스를 맞췄다.
이러한 변신의 중심에는 95년 입단한 천재 미드필더 윤정환이 있었다. 동아대 시절 대학 무대를 평정하고 프로에 입문한 윤정환은 입단과 동시에 주전 자리를 꿰차며 유공 축구의 중심에서 공격을 이끌었다.
95 프로축구의 첫 번째 대회였던 아디다스컵에서 유공은 2승2무3패로 저조한 성적을 기록하며 5위에 그쳤으나 특급 신인 윤정환의 진가는 빛났다. 아디다스컵에서 5경기에 출장, 3개의 도움을 기록하며 도움왕에 오른 윤정환은 자신의 프로 첫 대회에서 개인타이틀을 거머쥐는 놀라운 출발을 보였다.
개인 성과와 별개로 유공축구의 성적은 전기리그에서도 크게 나아지진 못했다. 4승4무6패로 전기리그에서도 5위를 기록한 것. 하지만 유공 축구의 경기력은 지속적으로 상승했다는 평을 들었다. 특히 전남과의 전기리그 6차전에서 자신의 프로무데 데뷔골을 쏘아올리며 95년 유공축구의 첫 2연승을 이끌었던 윤정환의 잠재력은 대단했다. 이어서 윤정환은 전북과의 전기리그 8차전에서 1골1도움으로 활약하며 유공 축구 최고의 스타이자 한국 축구 최고의 스타 반열에 오르기 시작하며, 96애틀란타 올림픽 대표팀에서도 중심 선수로 맹활약했다.
점차 안정적인 조직력을 구축하며 변화에 성공한 유공은 후기리그에는 2위로 뛰어오르며 96시즌에 니폼니시 축구의 대반격을 예고했다. 특히 후기 리그 막판 6경기 연속 무패, 6경기 연속 득점을 이어간 부분은 1년간 꾸준히 전력 다지기에 전념한 니폼니시의 노력이 결실을 맺고 있음을 의미했다.
95시즌에 무관의 설움을 겪은 유공이지만 수비 라인의 터줏대감 허기태는 95 프로축구 시상식에서 유일하게 베스트 일레븐에 뽑히며 자존심을 지켰다.

1994

1994년은 유공축구단에 커다란 도약의 시기였다. 93시즌에 정규리그에서 5위, 아디다스컵에서 6위로 최하위를 차지하며 창단 이래 최악의 부진을 겪은 유공은 아직까지도 한국 프로 축구 사상 최고의 외국인 감독으로 손꼽히는 니폼니시를 영입, 한국프로축구에 유공시대를 열어갈 기틀을 다졌다. 또한 정규리그 준우승, 아디다스컵 우승을 차지하는 쾌거를 이루며 프로축구 최고참으로서의 자존심을 되찾을 수 있었다.
94시즌 유공은 비록 정규리그 우승컵은 놓쳤으나 당시 프로축구에서 독주체제를 달리고 있던 일화와 정규리그와 아디다스컵의 통합 승점에서는 17승 11무 8패로 동일한 성적을 거두며 62점으로 동률을 이뤘다. 득실차에서도 일화에 7골을 앞서 1994년 한국 프로 축구에서 가장 좋은 성적을 거둔 팀이었다. 정규리그에서도 일화와의 맞대결에서 1승3무1패로 동률을 이뤄 당시 최강으로 군림했던 일화에 전혀 뒤떨어짐 없는 최고의 전력을 자랑했다.
94시즌 초반은 일화의 절대적인 독주체제가 계속됐다. 유공은 9월이 오기까지 7승7무7패로 지난 시즌과 마찬가지로 5위권에 내려앉아 우승경쟁에서 한 발 물러서있는 상황이었다. 하지만 9월 24일, 전주 원정에서의 승리를 기점으로 내리 5연승을 거두며 단숨에 일화를 맹추격, 2위로 뛰어오른 이후 시즌 종료까지 총 9경기 연속 무패행진을 달리며 창단 이후 최다 연승과 최다 무패 기록을 경신했다.
당시 유공이 거둔 5연승 가운데 4경기가 원정 경기였다는 점은 놀랍다. 유공의 9경기 연속 무패 기록 가운데 홈에서 가진 경기는 3차례에 불과했다. 하지만 결정적으로 동대문에서 가진 일화와의 맞대결에서의 1-1 무승부는 막판 역전 우승을 노리던 유공의 발목을 잡아 준우승에 만족해야했다.
역설적으로 유공축구단이 힘을 발휘한 것은 박성화 감독이 시즌 후반, 중도하차하고 난 뒤였다. 93시즌부터 이어진 거듭된 부진으로 감독이 책임을 지고 물러나자 선수들의 결속력이 더욱 강해진 것이다.
이임생을 중심으로한 수비진의 안정, 차상광 골키퍼의 선방 행진과 더불어 황보관과 이광종의 득점행진이 이어지며 유공축구가 탄력을 받기 시작한 것이다. 정규리그에서 12골 4도움을 몰아친 황보관은 득점 3위에 오르며 한국 축구 최고의 캐논슈터의 명예를 지켰으며, 이광종은 자신이 기록한 8골 가운데 7골을 후반기에 몰아치는 저력을 과시했다. 거기에다 신임 니폼니시 감독의 역량은 한국 프로축구 입성과 동시에 발휘되기 시작했다. 95시즌 정식감독 취임에 앞서 기술고문으로 부임한 러시아 출신의 니폼니시는 조윤환 감독대행과 함께 94시즌 유공의 잔여 4경기에서 2승 2무를 거두며 1패도 허용하지 않고 시즌을 마무리했다.
시즌 중반에 치러진 아디다스컵에서 유공은 3승 2무 1패로 승점 8점을 획득, LG와 동률을 이뤘으나 득실차에서 2점을 앞서 우승의 영광을 안았다. 황보관은 아디다스컵에서도 3골 3도움으로 유공 축구의 공격을 이끌었다.

1993

1993년 유공은 지난 시즌 김정남 감독을 대신해 팀을 이끌었던 박성화 코치가 정식으로 감독에 부임하며 박성화 체제로 완전히 변모했다. 우연히도 93년에는 박성화 감독을 비롯해 허정무(포철), 조광래(대우) 등 7?0년대 한국 축구를 풍미했던 스타플레이어들이 각 팀의 사령탑에 올랐다. 대표팀의 공격과 허리, 수비를 이끌었던 이들 74학번 동갑내기들의 대결은 자연스럽게 최고의 이슈가 되었다.
92년 정규 리그 최하위를 기록하는 망신을 당한 유공은 일본에서 동계전지훈련을 실시하며 명예회복을 다짐했다. 팀이 정상 궤도로 올라서기 위해서는 조직력 강화와 수비 보완이 최우선적으로 이뤄져야 하는 것을 잘 알고 있었던 박성화 감독은 일본전지훈련에서 두 부분에 중점을 두고 훈련을 실시했다.
93 시즌을 앞두고는 70년대 출생의 젊은 피들이 유공에 수혈되며 팀의 활력소가 되었다. 그 주인공은 강철, 조성환, 김기동 등으로 유공은 30대 박성화 감독의 부임과 이들 젊은 선수들의 가세로 보다 젊은 팀으로 태어날 수 있었다.
특히 연세대를 졸업하고 유공에 입단한 강철은 청소년대표와 올림픽대표 등 엘리트 코스를 거친 장래가 촉망한 수비수였다. 91년 포르투갈 세계청소년대회에서 남북단일팀의 일원으로 출전, 8강까지 진출하는 데 큰 역할을 담당한 강철은 92년 바르셀로나 올림픽에서도 서정원, 노정윤, 조진호 등과 함께 좋은 활약을 펼쳐 이미 팬들에게는 그 이름이 널리 알려졌던 선수였다. 뛰어난 기량에 훤칠한 마스크까지 갖춰 여성팬을 몰고 다니던 강철의 입단은 유공에 대한 일반 팬들의 관심과 애정을 높이는 역할까지 했다.
명예회복을 위해 의욕적으로 나선 93년 유공의 출발은 산뜻했다. 개막전에서 현대를 꺾은 유공은 6경기에서 4승을 챙기며 선두권으로 치고 나섰다. 하지만 이후 충격의 7연패를 당하며 다시 한번 최하위로 떨어지는 추락을 경험해야 했다.
선두와의 경쟁은 이미 한참 멀어진 상황이었지만 팀을 재정비한 유공은 여름 동안 다시 한번 도약의 시기를 맞았다. 7월 21일 LG전 승리를 시작으로 3연승을 비롯해 5승을 쓸어 담은 것. 하지만 그런 선전에도 불구하고 유공은 꼴찌 탈출에 실패했다. 그만큼 7연패의 여파가 컸던 것이다. 가을에 들어서도 8경기에서 5승 3패를 기록하는 선전을 펼쳤지만 결국 5위로 정규 리그를 마감해야 했다. 명가 부활을 외쳤지만 대우를 제치고 2년 연속 탈꼴찌 탈출을 면한 것에 만족해야 했던 93년이었다.
정규 리그가 끝난 후 열린 아디다스배에서는 5경기에서 1승도 거두지 못하는 부진을 겪으면 최하위를 기록하기도 했다. 지난해의 부진을 만회하지 못했던 한해지만 그 와중에도 김봉길의 활약은 눈부셨다. 7골 4도움으로 팀 내에서 최다 득점과 도움을 기록한 김봉길은 윤상철, 신태용과 함께 10개가 넘는 공격포인트를 기록한 선수로 남았다. 최고의 외국인 선수였던 포철의 라데(8골 4도움)와 맞먹는 활약을 펼친 김봉길은 유공 선수로는 유일하게 시즌 베스트 일레븐에 선정되는 기염을 토하기도 했다.

1992

92년은 지난 83년 프로축구가 출범한 이후 탄생 10주년을 맞는 경사스러운 해였다. 10년이면 강산이 변한다는 말이 있듯이 프로축구 역시 성장기에 접어들며 1세대 선수와 지도자들이 물러나고 2세대의 축구인들이 프로축구의 주역으로 등장하기 시작했다. 신인 홍명보가 그해 MVP를 수상했고 라데, 사리체프 같은 역사에 길이 남을 외국인 선수들이 성공일기를 썼다. 독일에서 귀국해 감독 2년차를 맞은 차범근과 같은 30대의 젊은 지도자가 활약한 것도 그 증거였다.
유공 역시 83년 창단 이후 10여 년 동안 팀을 이끌었던 김정남 감독이 성적 부진으로 사령탑에서 물러나고 박성화 코치가 그 자리를 승계했다. 한 시대를 마감하고 새로운 시대를 맞이해야 함을 의미하는 변화였다. 92년 개막 후 7경기에서 1승 6패를 기록, 최하위를 면치 못한 유공은 시즌 중 김정남 감독을 총감독으로 승격시켜 벤치에서 물러나게 하고 함흥철 고문과 박성화 코치를 중심으로 팀을 재편했다
유공과 대표팀을 오가며 튀진 않지만 안정적이고 수비가 강한 팀 컬러를 만들어왔던 김정남 감독은 89년 팀 역사상 첫번째 우승을 가져다준 명장이었다. 하지만 감격의 첫 우승 이후 여러 악재가 겹치며 유공은 중하위권을 벗어나지 못했고 김정남 감독 역시 오랜 감독 생활에 지친 모습을 보였다. 새로운 변화를 추구하기 위해 유공은 시즌 중 사령탑 교체라는 고강도 카드를 내민 것이다.
정규 시즌 유공의 붕괴는 수비의 부진에서 비롯됐다. 시즌 도움왕 신동철과 황보관, 노수진 등이 구성한 공격진은 총 33득점을 뽑아내며 현대(38점)에 이어 두 번째로 많은 득점을 기록했다. 골 결정력이 떨어진다는 종전의 인식들을 불식시킬 만한 수치였다. 하지만 문제는 수비였다. 전통적으로 강력한 수비를 자랑해 온 유공이었지만 92 시즌에는 득점을 훨씬 능가하는 38실점을 허용하며 패배를 자초했다.
89년 우승의 주역으로 지난 3년간 유공의 수비를 이끌어 온 폴란드 출신의 테드가 떠난 공백이 컸고, 최윤겸 역시 잦은 부상으로 인해 출장 횟수가 적었다. 테드를 보내고 홀로 남은 뷔펙과 프로 3년차 허기태가 분전했지만 계속되는 실점을 막을 묘수는 쉽게 나오지 않았다. 한 경기에서 3점 이상 실점한 경기가 시즌 중 7번이었을 정도로 유공의 수비 문제는 심각했다.
결국 유공은 92년 정규리그를 7승 8무 15패라는 참담한 성적으로 마감하며 최하위를 기록했다. 팀 창단 이후 최악의 성적이었다. 하지만 그 해 신설된 아디다스컵에서는 초반 선두를 질주하며 돌풍을 일으켜 어느 정도 명예를 회복했다. 주말에 정규 리그 일정을 치르는 가운데 수요일 경기를 가졌던 아디다스컵에서 유공은 개막 이후 5경기를 마칠 때까지 3승 2무를 기록, 단독 선두를 달렸다.
하지만 승부차기 승으로 착실히 승점을 쌓아온 일화가 사리체프의 활약으로 막판 뒤 짚기에 성공하며 유공은 겨우 승점 1점차로 일화에게 우승을 내줘야 했다. 유공은 노수진이 아디다스컵에서 6골에 득점왕을 차지할만큼 화끈한 공격축구를 펼쳤지만 막판 고비를 넘기지 못하고 연패를 당한 것이 우승 실패의 원인이 되었다.

1991

서울 동대문운동장 시대를 시작한 유공에게 1991년은 지옥과 천당을 오간 한해였다.
89년 첫 우승의 기세를 몰아 2연패를 노린 90년이었지만 주전들의 대표팀 차출과 부상으로 팀의 전력을 100% 발휘하지 못했던 아쉬움을 뒤로 하고 맞은 91년. 하지만 새로운 시즌에 유공을 기다리고 있던 것은 주전들의 잇단 부상이었다. 골키퍼 유대순부터 수비수 뷔펙, 미드필더 이광종, 공격수 노수진, 김봉길, 황보관까지. 각 포지션의 주축 선수들이 약속이나 한 듯이 부상을 당하며 공수 전반이 무너진 유공은 베스트 일레븐조차 꾸리기 어려운 시즌을 맞이해야만 했다.
결국 시즌 초반 부진이 이어지며 유공은 최하위권을 맴돌아야 했다. 특히 5월 11일 포철전 승리 이후 유공은 약 2개월 간 한번도 승리하지 못하며 추락을 거듭했다. 7월 10일 LG전에서 진땀나는 1-0 승리를 거둔 유공은 3승 8무 9패를 기록하며 전기리그를 마감했다. 일화와 앞서거니 뒤서거니 하며 탈 꼴찌 다툼을 벌이는 정국이었다.
후기리그 들어서도 유공의 부진은 좀체 나아질 기미가 보이지 않았다. 휴식 기간동안 코칭스태프와 선수 전원이 휴가를 반납하면서까지 훈련을 했지만 초반 7경기에서 6무 1패를 거두는 데 그쳤다. 6월 쯤 복귀가 가능할 것이라던 주전 선수들의 복귀 시기가 계속 미뤄졌고 몇몇 선수들이 복귀를 하긴 했으나 경기 감각이 완전히 떨어진 상태였다. 8월 마지막 날에 치러진 현대와의 경기에서 간만에 화끈한 3-1 승리를 거뒀지만 이후 6경기에서 또 다시 승리를 거두지 못한 채 정체되고 말았다.
사령탑 교체설까지 나돌며 분위기가 뒤숭숭한 가운데 유공이 꺼낸 비장의 카드는 최진한의 영입이었다. 지난해 럭키금성(91년 LG로 팀명 변경) 우승의 주역이자 MVP였던 최진한은 부친의 별세와 소속팀과의 갈등으로 축구화를 벗게 될 위기까지 몰렸다. 결국 LG와 작별한 최진한은 유공에 입단했고 다시 축구화 끈을 동여맨 최진한의 가세로 힘을 얻은 유공은 놀라운 상승세를 보이기 시작했다. 1위를 독주하던 대우가 일찌감치 우승을 확정지은 가운데 팬들의 관심은 남은 팀들간의 순위다툼에 쏠렸다. 10월 2일 포항과의 경기에서 2개월 만의 승리를 맛본 유공은 이후 8경기에서 6승 2패의 호성적을 거두며 4위로 성큼 올라섰다. 전문가들마저 놀라게 만든 유공의 분전의 중심에는 역시 최진한이 있었다. 짧은 기간동안 12골을 작렬시키는 집중력을 선보인 최진한은 도움왕 김준현과 완벽한 호흡을 보여주며 부실하던 유공의 공격을 이끌었다. 득점 순위에서 5위로 마감한 최진한이었지만 시즌 초부터 정상적으로 뛰었다면 이기근(16골, 포철)을 누르고 득점왕에 올랐을 것이라는 게 당시의 중론이었다.
비록 90년에 이어 또 한번 중위권에 머물렀지만 유공으로서는 막판 분전으로 희망을 본 한해였다. 시즌 종료 후 치러진 최초의 올스타전에는 유공의 스타플레이어 5명이 선발되어 팬들에게 기쁨을 선사했다. 김정남 감독이 청팀의 감독을 맡은 가운데 최윤겸, 최진한, 김준현, 노수진, 황보관 등이 출전한 것. 부상으로 활약이 미진했던 노수진은 청팀의 승리를 결정짓는 결승골을 뽑아내 팬들에게 위안을 주었다. 한편 34경기에 출장하며 묵묵히 수비라인을 이끈 폴란드 출신의 리베로 테드는 뛰어난 기량으로 유일하게 베스트 일레븐에 올라 자신의 마지막 한국 생활을 화려하게 장식하고 돌아갔다.

1990

1990년은 이탈리아 월드컵과 북경 아시안 게임으로 인해 대표팀에 대한 팬들의 관심이 컸던 한 해였다. 하지만 그 반대로 스타급 선수들이 떠난 K리그는 팬들의 외면을 받은 시즌이기도 했다. 대표팀 경기로 인해 K리그의 전체 일정이 줄어들면서 전체적인 기록 면에서도 흉작이었다. 전 시즌보다 팀당 10경기가 줄어든 30경기 씩, 총 90경기가 치러졌는데 프로 원년부터 89년까지의 평균 득점에 한참 못 미치는 경기당 2.0골이 터져 팬들이 느끼는 흥미가 반감됐다는 평이었다.
특히 이 해 챔피언이었던 럭키 금성이 화끈한 공격 축구로 팬들의 사랑을 받은 반면 몇몇 팀은 수비 위주의 축구를 펼쳐 팬들로부터 비난을 받기도 했다. 그 중심에는 유공이 있었다. 유공은 폴란드 대표팀 출신의 수비수 테드와 최윤겸을 축으로 수비를 탄탄히 만들어 간 김정남 감독 특유의 실리 축구에 노수진, 신동철, 조윤환의 공격력이 더해지며 89년 우승을 맛봤었다.
김정남 감독은 새 시즌에도 큰 변화 없이 기존의 축구를 바탕으로 2년 연속 챔피언 등극을 노렸다. 하지만 예기치 않은 주전 선수들의 부상과 전력의 핵인 황보관, 노수진 두 선수가 월드컵 대표팀에 차출되면서 계획에는 차질이 생겼다. 태국 전지훈련 도중 큰 부상을 당한 신동철은 그 여파로 시즌 내내 제대로 된 기량을 보여주지 못했고 테드 역시 부상을 당해 유공의 대명사였던 철벽수비는 그 힘을 잃고 말았다. 또 한명의 폴란드 용병 뷔텍이 테드의 빈 자리를 그럭저럭 메워주었지만 89년만큼의 위력은 보여주지 못했다.
수비에 문제가 생기자 김정남 감독은 공격적인 축구로의 변신을 꾀했지만 그 역시 쉬운 일이 아니었다. 주전 선수들의 잇단 부상으로 인한 호구책이었지만 기존의 팀 컬러를 단기간에 변화시키려 한 의도가 팀에 큰 혼란을 가져다주었기 때문이다. 주전들의 자리를 대신해 2군 선수들이 대거 투입되었지만 그 효과 역시 미비한 편이었다. 5골 2도움을 기록한 김봉길과 2군 선수로서는 드물게 맹활약하며 팀에 활력을 불어넣어준 하재훈 등의 분투는 박수를 받을 만 했지만 슈팅수나 총 득점 모두 6개 팀 중 최하위를 기록하고 말았다.
전기리그에서 4승 6무 5패를 기록, 상위권 진입에 대한 희망을 갖게 된 유공은 후기리그 개막경기에서 포철을 1-0으로 꺾으며 좋은 출발을 알렸다. 하지만 이어진 4경기에서 거둔 성적표는 1무 3패로 현대, 일화 등과 함께 탈 꼴지 경쟁에 나서야 하는 처지가 되었다. 일화에 3-1 승리를 거두며 전환점을 마련했지만 4경기 연속 무승부를 기록하며 또 한번 상위권 진입에서 일보 후퇴해야 했다. 4번의 무승부에서 유공이 거둔 득점은 총 2점, 매 경기마다 한방이 절실한 경기들이었다. 후기리그 막판 1위 럭키금성을 꺾는 등 2연승을 달리며 추격의 불씨를 당겼지만 결국 8승 12무 10패, 4위로 시즌을 마감해야 했다.
대다수의 선수들이 제 역할을 하지 못한 한 해였지만 그 속에서도 빛난 진주는 있었다. 바로 골키퍼 유대순이었다. 182cm의 그리 크지 않은 키였지만 순발력과 판단력이 좋았고 캐칭 능력도 뛰어났던 유대순은 이문영을 제치고 주전 골키퍼의 위치에 올라섰다. 비록 팀 최소실점은 럭키금성과 대우의 몫이었지만 유대순의 뛰어난 선방은 큰 주목을 받았고, 시즌이 끝난 뒤 GK상과 베스트 일레븐에 오르는 영광을 누렸다. 월드컵을 앞두고는 이회택 감독에 의해 대표팀에 발탁되며 큰 기대를 모았지만 아쉽게 이탈리아 월드컵에는 참가하지 못했다.

1989

1989년 프로축구는 기존의 5개 구단 외에 신생팀 일화의 참가로 진일보한 모습으로 거듭났다. 지난해 팀당 24게임씩 치르던 경기 수가 40게임으로 늘어났고, 신인 선수 57명이 등록하면서 전체 선수의 36.5%에 이르러 일찌감치 ‘신인 돌풍’을 예고하는 등 그라운드에 활기가 돌았다.
취임 5년차를 맞은 김정남 감독의 각오도 새로웠다. 지난 2년 동안 유공을 관리하는 것보다 대표팀에 더 집중할 수 밖에 없었던 김정남 감독은 시즌 출사표로 ‘기필코 프로축구 제패의 한을 씻겠다’며 임전채비를 마쳤다.
무엇보다 안정적인 운영에 중점을 둔 수비축구에서 4-4-2 시스템의 공격 전술로 전환하겠다는 의지가 돋보였다. 국가대표 출신의 신예 김봉길과 골게터 노수진을 투톱으로 내세우고 지난 시즌 신인왕인 황보관을 중심으로 이광종, 신동철을 링커로 포진시켜 공격 축구를 지향한다는 구상이었다.
굳은 결의에도 불구하고 시즌 초반 1무2패로 최하위를 기록하던 유공이 궁지에서 벗어난 것은 4월 15일 대우전. 이날 경기에서 더 이상 물러설 수 없다는 듯 배수의 진을 치고 나온 유공은 이광종이 김주성을 전담마크하고 조윤환, 정종수가 두터운 수비벽을 쌓으며 대우 공격을 철저히 무력화하고 양 측면을 이용한 과감한 기습 공격으로 대우 수비진을 유린한 끝에 황보관의 결승골로 1-0으로 승리했다
시즌 첫 승을 거둔 유공은 다음 경기에서도 황보관이 2게임 연속골을 터뜨리는 발군의 활약을 펼치며 2연승을 기록, 단독 2위로 뛰어올랐다. 이어 4월 30일 현대전에서는 파죽의 3연승으로 연승행진에 시동을 걸었고, 5월 7일 7차전에서는 시즌 첫 4연승을 구가하며 선두 대우를 승점 2점차로 따라 붙었다. 이후 대우가 3무 1패로 주춤하는 사이 선두 탈환에 성공한 유공은 6월 6일 포철에 1-0으로 승리하며 선두를 유지했다.
8월 5일 팀당 20게임을 소화하며 반환점을 돈 프로축구의 판도는 유공, 대우, 럭키금성의 3강과 일화, 현대, 포철의 3약 체제. 지난 시즌까지 중하위권을 맴돌던 유공으로서는 비약적인 성과였다. 그러나 3강팀 간 승점차는 불과 2점으로 단 한 경기 결과로도 선두가 뒤바뀔 수 있는 상황이었다.
이에 유공은 시즌 중인 7월 동구축구의 명문인 폴란드 비제프로치 클럽으로부터 2명의 미드필더 ‘테드’와 ‘레스’를 긴급 수혈했다. 이미 탄탄한 수비로 정평이 나있던 유공에 이들이 가세하면서 미드필드 운영에 한결 숨통이 트였고, 후기리그 초반 유공이 선두로 치고 나가는데 이들의 활약이 한 몫 했다.
89 프로축구가 종반에 접어들면서 선두 다툼은 유공과 대우, 럭키금성의 3파전으로 좁혀졌다. 매 경기 치열한 각축전을 펼치던 유공이 우승컵을 가시권에 두기 시작한 것은 9월 18일. 이날 경기에서 노수진과 김봉길의 연속골로 강력한 라이벌 럭키금성을 2-0으로 잡은 유공은 2위 그룹과 승점차를 3점으로 벌리며 단독 선두를 내달렸다. 이어 벌어진 일화와의 2연전에서는 조윤환의 동점골과 문영래의 결승골로 1승 1무를 기록, 7경기 연속 무패행진으로 프로축구 리그 첫 우승을 향해 박차를 가했다
잘 나가던 유공은 10월 8일 대우에 0-2로 패하며 2위로 내려앉는 위기를 맞기도 했다. 그러나 15일 대우와의 리턴매치에서 2골을 터뜨린 임고석의 활약으로 2-0의 낙승을 거두며 설욕했다. 전열을 정비한 유공은 럭키금성의 추격을 따돌리고 막판 4경기 연속 무패(3승1무)를 달리며 종합성적 17승15무8패를 기록, 감격의 우승컵을 품에 안았다.
유공이 창단 7년 만에 리그 정상에 등극한 것은 수비축구에서 공격축구로 변모 시킨 김정남 감독의 탁월한 용병술이 주효했다. 여기에 구단의 전폭적인 신뢰와 지원이 녹아들면서 시즌 내내 선두 그룹을 유지하며 팀을 강력한 우승후보로 부각시켰다.
또 공격과 수비에서 빛나는 활약을 보인 노수진과 조윤환의 공이 컸다. 노수진은 16골-7도움으로 골-도움 부문에서 팀 내 최고성적을 기록했고, 수비수 조윤환은 5골-6도움으로 고비마다 공격포인트를 올리며 팀 우승을 견인했다. 최소실점(40점)을 지킨 골키퍼 유대순의 활약도 빼놓을 수 없다.
89 시즌에는 팀 우승과 함께 개인 수상기록도 풍성했다. 팀을 우승으로 이끈 김정남 감독은 최우수 감독상을 수상했고 노수진과 최윤겸, 조윤환이 나란히 베스트일레븐에 올랐으며, 노수진은 시즌 최우수선수에 선정되는 영광을 안았다.

1988

1988년 유공은 대대적인 선수단 개편을 단행했다. 프로 최고참 팀임에도 우승컵을 단 한번도 들어올리지 못했다는 불명예를 씻기 위함이었다. 이미 지난해 11월에 박창선, 김태환 등 노장과 창단 멤버인 최기봉, 김명관, 오연교를 내보낸 유공은 새 시즌을 맞아 15명의 선수를 방출하고 11명의 신인을 보강하며 큰 폭으로 물갈이를 했다.
88년 신인으로 단연 돋보인 선수는 서울대를 졸업하고 입단한 황보관. 김정남 감독은 일찌감치 “장신 공격수 김용세와 황보관의 활약이 상위권 진입의 열쇠가 될 것”이라고 예견할 정도였다.
선수단 개편으로 가장 크게 달라진 분위기는 전에 없이 투지와 패기가 넘친다는 것이었다. 고른 전력을 바탕으로 또래 선수들끼리 빚어내는 팀워크가 최대 강점이었다.
이러한 분위기는 경기력에 그대로 영향을 미쳤다. 오래간 리그 왕좌에 오르기 위해 절치부심했던 유공이 개막전부터 3연승을 구가하며 단독선두를 달렸던 것. 특히 4월 9일 럭키금성과의 2회전은 88시즌 유공의 새로운 ‘스타탄생’을 예고하는 경기였다. 정교한 세트플레이로 2골을 뽑아내며 상대에 2-0의 완승을 거둔 이날의 주인공은 황보관. 부지런히 그라운드를 뛰어다니며 공격의 물꼬를 튼 황보관은 후반 25분 미드필드 중앙에서 단독으로 치고 들어가다 페널티 지역 왼쪽에서 문전으로 긴 센터링을 보냈고, 골지역으로 쇄도하던 이광종이 논스톱 토킥으로 골을 성공시켰다. 이에 앞서 후반 6분에는 김준현의 센터링이 김용세의 짧은 패스를 거쳐 신동철의 슈팅으로 선제골로 연결됐었다. 시즌 초반 나란히 공격포인트를 올린 신동철과 황보관은 이후 각각 8골-3도움, 7골-5도움을 기록하며 88년 팀 내 최고의 공헌도를 보였다.
초반 쾌조의 3연승으로 출발했던 유공은 4회전에서 대우에 덜미를 잡히며 3연패의 수렁에 빠져 또다시 주저앉는 듯 했다. 그러나 5월 23일 대우와의 리턴매치에서 2-1 승리를 거두며 분위기를 추스르고, 이후 10연속 무패행진(3승7무)을 내달렸다. 유공은 시즌 중반까지 인화와 조직력을 바탕으로 철벽수비에 이은 기습속공으로 박진감 넘치는 경기를 펼치며 상위권을 유지했다.
‘잘 나가던’ 유공이 위기를 맞은 것은 김정남 감독이 또다시 대표팀의 부름을 받으면서부터. 88올림픽을 앞두고 대표팀이 부진하자 사령탑을 맡고 있던 박종환 감독이 사퇴 의사를 밝혔고, 월드컵과 아시안게임 참가 경험이 있는 김정남 감독이 후임으로 결정됐다. 이로 인해 김정남 감독은 리그에 전념할 수 없었고 감독이 자리를 비운 동안 유공의 성적은 서서히 곤두박질치기 시작했다. 급기야 9월 3일 럭키금성전부터는 5연패를 기록하는 부진을 보였다.
유공은 10월 29일 현대전에서야 김용세와 노수진의 연속골로 2-0으로 승리, 조금이나마 주름살을 폈지만 이미 우승컵은 물 건너간 상황. 남은 2경기에서 1승1무를 추가하며 3연속 무패로 시즌을 마감하는 것에 위안을 삼을 수 밖에 없었다.
한편 황보관은 시즌 내내 꾸준한 활약을 보이며 88년 신인상을 수상했고, 신동철과 함께 프로축구 베스트일레븐에 오르는 영광을 안았다.

1987

1987년부터 한국 프로축구는 외형적으로나마 제대로 된 프로 체제를 갖춰나가기 시작했다. 3월에는 축구협회로부터 독립한 ‘한국프로축구위원회’가 출범했으며 지역연고제 도입과 출전 및 활약에 따라 선수 개인에게 차별화된 수당이 지급되는 ‘메리트시스템’이 본격적으로 운영되기 시작했다. 또한 프로 5개팀만 참가하는 정규리그가 ‘한국프로축구대회’라는 타이틀로 진행됐다. 처음으로 ‘홈 앤드 어웨이’ 개념이 도입된 것도 이 시기다. 이에 따라 전년도까지 서울을 연고로 두던 유공은 87년부터 연고지를 인천과 경기지역으로 변경했다.
지난 시즌 김정남 감독의 외도와 전력 열세로 최악의 해를 보낸 유공은 새로운 각오로 새 시즌을 맞이했다. 부산에서 동계 훈련을 실시한 유공은 전년도 문제점으로 나타난 ‘뒷심 부족’의 해결책으로 체력 증강에 힘을 쏟았다. 시즌 개막을 앞두고 이렇다 할 신인 선수 보강은 없었지만 ‘가용 자원’으로 최상의 전력을 이끌어내겠다는 것이 김정남 감독의 굳은 각오였다.
과연 유공은 전문가들의 예상을 뒤엎고 10경기를 소화한 상반기 결산에서 4승4무2패의 성적으로 2위를 달리며 선두 대우(4승5무1패)를 바짝 뒤쫓았다. 팀에 전력투구 한 김정남 감독의 지도력이 제대로 녹아난 결과였다.
유공의 상승세는 시즌 중반까지 지속됐다. 83년 창단 이래 한 차례도 우승하지 못한 설움을 떨치겠다는 듯 선두 대우를 맹추격했다. 7월에는 하추계리그를 대비해 5개 구단 중 가장 많은 4명의 선수를 보강하며 우승에 대한 집념을 불태웠다.
그러나 유공의 숨가쁜 추격전은 하반기에 들어서면서 제동이 걸렸다. 9월 1일 현대와의 홈 경기에서 발목을 잡히는가 싶더니 대우와 포철에 잇따라 패하자 선수단의 사기가 급전직하했다. 9월 13일과 19일, 포철과 럭키금성에 다시 2연승을 올리며 시동을 거는 듯 했던 유공은 그러나 20일 럭키금성과 0-0 무승부를 기록한 이후 11경기 연속 무승의 나락으로 떨어지며 우울하게 시즌을 마감하고 말았다. 11경기 중 5경기는 무득점을 기록했고 4경기는 이기고 있는 상황에서 무승부 혹은 역전패를 당한 것이어서 빈약한 득점력 보강이 시급한 과제로 떠올랐다.
이 가운데 노수진의 활약은 군계일학이었다. 노수진은 팀의 주포 김용세가 부진한 사이 고비마다 유공을 위기에서 건져내며 든든한 기둥으로 자리잡았다. 노수진은 본인 스스로 득점을 올리는 것은 물론 어시스트 부문에서도 두각을 보이며 유공의 ‘해결사’ 역할을 톡톡히 해냈다. 시즌 내내 최상국, 이흥실(이상 포항)과 득점왕 경쟁을 펼치던 노수진은 12골 6도움으로 최상국(15골 8도움)에 아깝게 밀리며 각 부문 2위에 올랐다.
시즌 전 강력한 득점왕으로 거론되던 김용세는 1골 2도움에 그쳐 최악의 한해를 보냈다. 포철이 최상국-이흥실의 득점포를 앞세워 종반까지 치열한 선두 경쟁을 펼쳤다는 점에서 김용세의 부진은 더욱 안타깝다. 노수진의 상승세에 김용세의 활약이 어우러졌다면 87년의 결과는 또 달라졌을지도 모르기 때문이다. 뒷심 부족의 한계를 드러낸 유공은 종합 성적 9승9무14패로 3위를 기록하며 87 시즌을 마무리했다.

1986

1986년 한국 프로축구는 다시 한번 면모를 일신했다. 전년도까지 프로와 아마추어 혼성으로 치러진 슈퍼리그의 명칭을 ‘축구대제전’으로 바꾸고 프로 5개팀만 참가하는 ‘프로축구선수권대회’을 신설해 진정한 프로리그를 출범시켰다.
축구대제전과 프로축구선수권대회는 각각 더블리그로 치러졌다. 축구대제전은 춘계리그(3~4월)와 추계리그(10~11월)로 구분돼 최종 승자를 가리는 챔피언결정전을 치르고, 그 사이에 프로축구선수권대회가 전후기(5~8월) 더블리그를 치루고 리그 순위로 우승팀를 가리는 방식이었다.
3월 3일 시즌 첫 경기에서 한일은행에 2-1로 승리하고 포철과 대우에 잇따라 승점(1승1무)을 챙길 때만 해도 유공의 행보는 순탄해 보였다. 그러나 4회전에서 럭키금성에 1-2로 패하면서 전년도와 비슷한 갈짓자 걸음을 걷기 시작했다. 축구대제전 추계리그가 끝날 때까지 전적은 4승2무4패.
프로축구선수권대회에서도 상황은 크게 나아지지 않았다. 16경기를 치르는 동안 4승5무7패의 저조한 성적을 남긴 것. 특히 대회 내내 골 가뭄에 시달려야 했다. 개막전부터 3경기 연속 무득점으로 3연패에 빠진 유공은 프로선수권을 치르는 동안 모두 7경기에서 골을 내지 못해 팬들을 답답하게 했다. 5월 28일부터 8월 31일까지는 8경기 연속으로 승리를 맛보지 못하며 ‘최다 연속 무승팀’이라는 불명예를 안기도 했다. 다 잡은 경기에서도 종료 직전 집중력이 무너지는 모습으로 상대팀에 골을 허용하며 무승부를 기록하거나 역전패 당하는 경기가 많았다.
유공이 이렇게 극심한 부진을 보인 것은 사령탑의 부재에 가장 큰 원인이 있었다. 김정남 감독이 대표팀 지휘를 겸하면서 팀을 비우는 시간이 많았던 것. 당시 대한민국은 32년 만에 월드컵 본선에 진출하게 되면서 86 멕시코 월드컵에 모든 초점이 맞춰져 있었고, 월드컵이 끝날 때까지 대표팀에 집중했던 김정남 감독으로서는 박영환 수석코치에게 전권을 위임할 수 밖에 없었다. 또 월드컵이 끝난 후에는 다시 86 아시안게임 대표팀 감독을 맡게 돼 이래저래 소속팀에 충실할 수 없었다.
모든 대회가 끝나고 김정남 감독이 대표 선수들과 팀에 복귀한 후에도 유공의 시련은 끝나지 않았다. 축구대제전 후기리그 개막전에서 약체로 지목되던 실업팀 한일은행에 0-1로 패하며 ‘파란’의 희생양이 된 것. 충격의 패배를 당한 후 최하위로 지지부진하던 유공은 후기리그 개막 6경기 만에 다시 한일은행을 상대로 감격의 ‘1승’을 거두며 4위로 뛰어올라 ‘탈꼴찌’에 성공했다. 이 경기에서 유공의 민진홍은 전반 31분 첫 골을 뽑아내며 슈퍼리그 통산 7백번째 골의 주인공이 됐다.
86년의 유공은 시즌 종합 성적에서 큰 성과를 보지 못했지만 김용세(6골 7도움)가 소속팀과 대표팀을 오가며 꾸준한 활약을 보였고 2년차 공격수 구본석(10골 3도움)와 동갑내기 신동철(2골 6도움)이 성장세를 보이며 팀의 주축으로 자리 잡는 등 내실을 다지는 한해로 만들었다.

1985

전년도 축구대제전 수퍼리그에서 정상을 눈앞에 두고 분루를 삼켰던 유공은 1985년 우승에 대한 집념이 남다를 수 밖에 없었다. 때문에 시즌 개막에 앞서 강릉과 부산에서 50일간 전지훈련을 실시하며 특유의 ‘칼날 공격’을 더욱 정교하게 다듬는데 땀을 쏟았다. 초창기부터 미드필드 장악력에서 경기 운영의 성패가 결정된다고 판단한 유공은 김성기, 문민호, 구본석, 박국창 등 미드필더들을 대거 보강하며 시즌을 준비했다. 또 상무의 ‘주포’ 한영수를 영입하며 득점력을 강화해 새 시즌에 대한 기대감을 높였다
그러나 85년은 유공에게 불운한 시즌이었다. 전후기리그 시행후 챔피언결정전으로 우승팀을 가렸던 전년도와 달리 85시즌은 1, 2, 3차로 구분돼 최종성적으로 승자를 가렸고, 유공은 종합성적 7승5무9패로 5위를 기록하며 중위권에 턱걸이했다. 한일은행, 할렐루야, 상무 등에 앞섰지만 프로팀 중에는 최하위 성적이었다
4월 18일 1차리그 개막전에서 할렐루야에 3-2의 승리로 산뜻한 출발을 보인 유공은 다음 경기에서 한일은행, 럭키금성에 2-3, 1-3으로 잇따라 패한 이후 심한 기복을 보였다. 5월 17일 현대에 1-2로 패한 이후부터는 8경기 연속 승리를 맛보지 못하는 부진의 늪에 빠지며 2차리그까지 침체일로를 걸었다.
유공의 부진은 결국 3차리그를 앞두고 있던 7월 21일 창단 멤버로 팀을 이끌던 이종환 감독의 자진 사퇴로 이어졌다. 이종환 감독의 지휘봉을 넘겨받은 김정남 신임 감독은 3차리그에서 3승1무3패의 ‘반타작’을 거두며 감독 데뷔 시즌을 마무리 했다.
이밖에 85 수퍼리그 축구대제전은 ‘스타부재’로 인한 관중 급감의 위기를 맞이했다. 86월드컵 아시아 지역 예선으로 각 팀의 스타 플레이어들이 대표팀에 차출되면서 슈퍼리그에는 단 4경기에만 출장하는 상황이 된 것. 프로화를 표방하면서 연고의식을 뿌리내리지 못한 것도 흥행 실패의 요인으로 지적됐다. 또 시즌 중 국내 최초의 프로팀이었던 할렐루야가 팀을 해체하고 아마추어로 전환한 것도 충격적인 사건이었다. 때문에 당초 6개의 프로팀만 참가하는 것으로 기획되었던 ‘프로선수권’이 무산 되는 등 프로축구계 전반에 먹구름이 드리워졌다.
안팎으로 어수선했던 시기에 유공으로서는 매 시즌 진일보한 성장을 보인 김용세가 12골을 몰아치며 분전한 것이 다소나마 위안이었다.

1984

1984년 프로리그는 전년도 슈퍼리그가 폭발적인 관중 모으기에 성공하면서 프로팀 운영에 자신감을 갖게 된 기업들이 경쟁적으로 프로팀을 창단해 명실공히 프로축구 정착의 기반을 갖게 되었다. 프로 1, 2호였던 할렐루야와 유공에 이어 현대와 럭키금성이 프로축구단을 출범시켰고 대우와 포항제철(포철) 축구팀이 프로로 전향하며 진일보의 열기를 뿜어냈다.
프로팀의 증가로 84 시즌은 더욱 치열한 경쟁구도가 형성됐다. 선발 프로팀인 유공과 할렐루야에 대우, 현대, 포철, 럭키금성이 거세게 도전하는 형국이 된 것. 국가대표급 선수들을 대거 확보하며 전력이 급상승한 후발 프로팀들과의 경쟁은 전후기 우승팀을 결정짓는 마지막 순간까지 예측불허의 각축으로 벌어져 관중들의 흥미를 모았다.
전년도 슈퍼리그 첫 시즌에 박진감 넘치는 명승부를 가장 많이 만들어내 큰 인기를 끌고도 종합 성적에서 상위권에서 밀려났던 유공은 절치부심, 와신상담으로 새 시즌을 맞이했다. 그 의지는 동계훈련에서부터 나타났다. 남들이 찾는 남쪽 지방을 외면하고 일부러 강릉을 찾아 매서운 겨울 바람 속에 혹독한 기초체력 단련을 실시한 것. 전술 훈련은 2월 이후로 미루고 기본적인 킥과 패스, 스피드 증강에 땀을 쏟았다. 기본기와 기동력을 바탕으로 조화로운 팀 워크의 축구를 보여주겠다는 각오였다.
이것은 그대로 그해 유공의 팀 컬러가 되었다. 국민은행과의 시즌 첫 경기를 2-0의 승리로 장식하며 기분 좋은 출발을 보인 유공은 조직력을 최고 무기로 삼아 전기리그 우승을 차지했다. 9승2무3패의 호성적이었다. 6월 18일 대우와의 경기에서 2-1로 승리하며 처음으로 전기리그 단독 선두에 나선 유공은 막판까지 승점 2점차를 유지한 대우와 현대의 집요한 추격에 시달렸다. 그러나 7월 21일 마지막 경기에서 포철과 1-1 무승부를 기록하며 승점을 추가, 다른 경기 결과에 관계 없이 자력으로 우승을 확정지었다.
전기리그에서 우승한 유공은 다소 느긋하게 후기리그에 임했다. 후기리그 우승 경쟁에서 한 발 물러선 대신 챔피언결정전에 전력 투구한다는 각오였다. 후기리그 우승팀은 이태호, 박창신, 변병주, 정해원, 강신우 등을 내세워 국내 축구사상 단일팀으로는 최강의 진용을 갖췄다는 ‘스타군단’ 대우였다.
84년 챔피언결정전에서 만난 양팀의 전적은 통산 2승4무2패로 팽팽한 호각세. 득실점조차 각각 5골씩으로 한 치의 기울어짐이 없었다. ‘강팀에 강한’ 면모를 보이며 시즌을 달려온 유공은 기동력과 역습 속공으로 통합 우승을 차지한다는 자신감에 차 있었다. ‘멀티 플레이어’ 주장 이강조를 비롯해 김용세, 박윤기, 김석원, 정종수, 신문선, 김명관, 최기봉, 이장수 등 공격과 수비에 걸쳐 균형을 이룬 것이 최대 강점이었다.
그러나 의욕적으로 나선 것과 달리 유공은 두 차례의 챔피언결정전에서 1무1패를 기록하며 우승 문턱에서 고배를 들었다. 11월 10일 챔피언결정 1차전에서는 윙플레이와 미드필드의 약세 속에 장신의 김용세를 이용한 단조로운 포스트플레이에만 의존, 대우의 두터운 수비벽을 깨지 못했다. 오히려 후반 18분 정해원에게 결승골을 허용하며 뼈아픈 0-1 패배를 당했다. 이틀 후 서울운동장에서 벌어진 2차전에서는 유공이 대우에 맹공을 퍼부으며 1차전 패배의 설욕에 나섰다. 초반부터 강공으로 나선 유공은 그러나 이를 역이용한 대우의 역습에 후반 18분 선제골을 내줬고, 후반 42분 이상용의 동점골로 따라 잡았으나 끝내 전세를 뒤집지 못해 진한 아쉬움을 남겼다.
우승컵을 안는데는 실패했지만 오연교와 정종수가 시즌 베스트일레븐에 뽑힌 것은 유공의 위안거리가 됐다.

1982,3

현존하는 국내 최고(最古)의 프로축구단 제주유나이티드FC는 1982년 12월 17일 유공축구단으로 창단되었다. 한국 최초의 프로팀 할렐루야가 창설된 이후 2년 만이었다. 한국 축구의 중흥을 실현시키기 위해서는 프로축구의 개척과 프로리그의 정착이 중요하다는 데 뜻을 모 으고 한국 축구의 수준 향상에 밑거름이 되겠다는 취지를 내세운 유공 본사 차원의 의지였다.
창단 멤버는 이종환 감독과 김정남 코치를 비롯해 당대 스타플레이어들이 총망라된 18명의 선수단으로 구성되었다. 무려 10명이 국가대표 1진인 ‘화랑’ 출신이었으며 나머지 8명도 대표 2진인 ‘충무’ 또는 대학 대표 출신이어서 그야말로 ‘호화진용’을 자랑했다. 선수 면면을 살펴보면 전년도까지 홍콩 프로리그에서 활약했던 쌍둥이 링커 김강남ㆍ성남 형제가 플레이메이커로 팀의 중심을 잡았고 공격진에는 이강조, 박윤기, 황석근, 김석원 등이 포진했으며 수비에는 최경식, 최기봉, 이장수 등이 주축을 이뤘다. 골키퍼에는 한양대를 졸업한 ‘유망주’ 오연교가 입단해 국가대표 출신의 선배 박영수를 밀어내고 첫해부터 주전을 꿰찼다. 프로팀답게 유공은 전례 없는 수당 지급을 제도화 해 화제를 모으기도 했다. 각종 경기수당제를 소개하면 다음과 같다. 승리수당은 12만원, 무승부 수당은 8만원이며 득점선수에게는 1골 당 6만원, 골키퍼나 수비수가 결정적인 실점 위기를 막아내는 ‘선방수당’에는 5만원을 책정했다. 어시스트에도 3만원의 수당이 붙었고 승부차기 대결 시 골을 성공시킨 선수에게는 2만원씩을 지급했다. 프로에 대한 개념조차 명확하지 않던 당시 이러한 수당제는 선수들의 사기 진작과 함께 ‘유공=맹공’이라는 등식을 끌어냈다. 프로리그(슈퍼리그) 원년부터 매서운 공 격력으로 위용을 떨치는 팀이 된 것. 실제로 유공은 83년 슈퍼리그에서 26득점으로 할렐루야(28득점)에 이어 최다득점 2위 팀에 오르기도 했다. 슈팅성공률에서는 0.159(26득점/164슈팅)로 최고를 기록했다. 그러나 실점 관리에 소홀해 종합 성적 3위로 시즌을 마감하는 아쉬움을 남겼다.
프로리그 첫해 유공의 가장 강력한 라이벌은 할렐루야였다. 당시 ‘유이한’ 프로팀 간의 자존심 대결이기도 했던 양팀의 경기는 매번 접전 양상이었다. 5월 8일 슈퍼리 그 개막전으로 치러진 경기에서 1-1 무승부를 기록한 양팀은 이후 3차례의 슈퍼리그 맞대결에서 모두 3-3, 2-2, 2-2라는 팽팽한 스코어를 만들었다. 유공이 할레루야에 승리를 거둔 것은 슈퍼리그가 아닌 대통령배 국제축구 진출 티켓이 걸려있던 일종의 ‘장외 대결’에서였다. 이날 유공은 박윤기와 신문선의 연속골 로 할렐루야에 2-0의 완승을 거두며 무승부 대결에 종지부를 찍고 대통령배 진출권을 획득했다.
한편 유공의 박윤기(174cm, 64kg)는 슈퍼리그에서 9골로 득점왕에 오르며 프로 원년 최고 스타로 등극했다. 슈퍼리그 개막전에서 첫 골을 터뜨리며 한국 프로축구 최초의 득점선수로 기록된 박윤기는 9월 22일 국민은행과의 경기에서는 해트트릭을 기록하는 등 최고의 골게터로 폭발적 인기를 모았다. 청소년대표를 거쳐 서울시청에서 활약하며 팀을 실업 강호로 끌어올린 주역이었음에도 크게 주목 받지 못하던 박윤기는 유공에서 프로 선수로 거듭나면서 빛을 보기 시작했다. 스피드도 뛰어나지 않고 체격도 왜소하지만 문전에서의 슈팅이 기가 막혔다는 평. 당시 그를 지도 한 김정남 코치는 “드리블, 볼 컨트롤, 찬스 포착이 훌륭한 두뇌 플레이어”라고 칭찬했다. 당시로서는 보기 드문 192cm의 ‘꺽다리’ 김용세 역시 각팀의 경계대상으로 꼽힌 공격수였다. 장신임에도 스피드와 센스가 뛰어나 박윤기, 김명관과 함께 전반기가 끝난 후 1급 선수로 승격된 유공의 보배였다. 김용세는 슈퍼리그에서 4개의 도움을 기록, 박창선(할렐루야)에 이어 도움 2위에 올랐다. 주장 이강조 역시 링커와 최전방 공격수를 오가며 ‘원조 멀티 플레이어’ 로서의 능력을 보였다. 이강조는 최기봉과 함께 16경기 모두 출장하는 기록을 남기기도 했다.